Derry-Londonderry y la base naval secreta

En 1943 la batalla del Atlántico proseguía entre las fuerzas aliadas y los nazis, ambas partes luchaban por controlar rutas marítimas vitales. Una pequeña ciudad en el extremo de Europa se convirtió en el arma secreta que dio a los aliados la ventaja táctica necesaria para ganar. Setenta años después, Derry~Londonderry recordó su pasado en la Segunda Guerra Mundial.

The Clock Tower at Ebrington Square ofrecido por Martin McKeown
The Clock Tower at Ebrington Square ofrecido por Martin McKeown

Mientras los marineros y submarinistas libraban batalla en alta mar y los descodificadores aliados trabajaban en descifrar el famoso código Enigma de los alemanes, Derry-Londonderry también estaba contribuyendo al esfuerzo bélico bajo un nombre en clave, "Base One Europe": la base de operaciones navales de los EEUU en Londonderry.

En su momento de mayor actividad, Base One Europa acogía a miles de militares de los EEUU, Canadá y Gran Bretaña, dedicados a la protección de los buques mercantes aliados que cruzaban el Atlántico.

Honrando el pasado

La Royal Naval Association presentó la estatua “The International Sailor” en Ebrington, que en su día formó parte de la base naval HMS Ferret. La obra está dedicada a todos aquellos que perdieron la vida en la batalla del Atlántico y se asemeja a la estatua erigida en el puerto de Halifax, Nueva Escocia, donde los convoyes solían reunirse antes de salir hacia el Atlántico Norte. Además, se celebró una ofrenda floral, y un buque de la Marina Real visitó la ciudad, rememorando los años en que los buques de guerra solían surcar el río Foyle.

La llamada de Hollywood

Un buen número de estrellas de Hollywood acudieron a Derry-Londonderry para animar a las tropas, como Bob Hope y Merle Oberon. Pero Peggy Diggins, una glamourosa actriz irlando-estadounidense convertida en corresponsal de guerra, fue la que realmente prendió fuego a la ciudad (metafóricamente, por supuesto) cuando llegó para fotografiar a las tropas de Beech Hill Camp en 1942. Peggy había formado parte del Navy Blues Sextet, un sexteto femenino que apareció en la película de 1940 Navy Blues, antes de unirse al Cuerpo de Mujeres del Ejército, donde aprovechó su formación como fotógrafa.

Beech Hill Camp

El campamento de Beech Hill donde Peggy causó tal sensación acogía a unos 750 marines de EEUU durante la guerra. Pero no era la primera vez que esta casa tuvo un papel importante en la historia de Derry-Londonderry. Fue propiedad de un príncipe del clan O'Cahan, dos veces fue destruido por ejércitos en retirada tras los dos asedios que sufrió la ciudad y fue reconstruida en el siglo XVIII para convertirse durante la Segunda Guerra Mundial en alojamiento para los llamados marines "irlandeses", encargados de proteger la base naval norteamericana de un posible ataque alemán.

Beech Hill se ha convertido ahora en un lujoso hotel que ha acogido a huéspedes como Bill y Hillary Clinton y el actor Will Ferrell. Pero sus propietarios no han olvidado el pasado de la casa y están decididos a conservar su historia con la construcción de un monumento en homenaje a los marines que estuvieron aquí.

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Si visitas el hotel, no te pierdas el museo de Beech Hill, que cuenta la historia de Base One Europe y el Beech Hill Camp a través de una exposición de fotografías, documentos y objetos de interés. Y afuera, puedes pasear por los senderos forestales y seguir la fantasmagórica silueta que marca el perímetro del campamento para visitar las dos barracas Quonset (barracones prefabricados de acero) donde dormían los marines. O puedes ver uno de los vestigios más impresionantes de nuestra época, el Marine Memory Tree o árbol de la memoria, donde graban sus iniciales los marines que sirven o sirvieron en Beech Hill cuando vuelven para visitarlo.

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