Golf et le 19e trou

Waterville Golf Links, County Down

Il était une fois, dans une ville appelée Waterville sur le Wild Atlantic Way, trois Américains, un Australien et ce qui semble être la moitié de la population de la ville en train de vivre la vie à 100 % dans le bar du Butler Arms Hotel…

Les quatre visiteurs sont certes des golfeurs, mais pas des golfeurs ordinaires. Le champion de l'US Open Payne Stewart joue un air sur son harmonica, pendant que son camarade également vainqueur de tournois majeurs Lee Janzen, le numéro un mondial David Duval et la star australienne Stuart Appleby hochent la tête, rient et chantent en cœur.

L'atmosphère est bouillante dans le pub, à tel point que Stewart saute derrière le comptoir pour travailler comme barman invité pendant 30 minutes. Son caddy lui rappelle qu'une caissière est là pour prendre les paiements. « C'est ma tournée générale ! », répond Stewart en hurlant.

Royal Portrush Golf Club, comté d'Antrim
Royal Portrush Golf Club, comté d'Antrim

Ce n'est jamais qu'une question de golf

Ayant visité Waterville avec ses camarades Tiger Woods et Mark O’Meara par le passé, Stewart ne put résister à l'envie de revenir avec quelques amis. Cette fois, il les emmena à Kerry pour quelques parties d'échauffement à Waterville et Ballybunion en préparation de l'Open qui allait se tenir la semaine suivante.

« Nous entrons dans le pub et nous nous plaçons autour d'un piano. Je sors mon harmonica et soudainement, il est déjà 4h du matin. »

Payne Stewart

Avant de quitter le minuscule village du comté de Kerry sur le Wild Atlantic Way, Stewart annonça aux gens qu'il voulait en devenir le maire. Nous n'avons pas de maire, lui répondirent-ils. Mais être le capitaine du club de golf est un poste beaucoup plus important. Ils allèrent donc encore plus loin en le nommant capitaine pour cette saison. Tragiquement, Payne Stewart perdit la vie dans un accident d'avion seulement quelques mois plus tard. Mais sa mémoire persiste à Waterville. Une statue en bronze a été érigée en son honneur par les nombreux amis qu'il s'était faits lors de ces brefs séjours.

Royal County Down Golf Club, comté de Down
Royal County Down Golf Club, comté de Down

Comme un retour aux sources.

L'Irlande est comme ça. Les rencontres fortuites se transforment en amitiés de toute une vie. Les verres tranquilles au pub se transforment en fêtes, les séjours de golf ponctuels deviennent des pèlerinages annuels. Prenez par exemple le champion américain de la PGA Keegan Bradley, dont la tante Pat Bradley est une star du Hall of Fame qui a des liens étroits avec le comté de Cork.

Il est venu ici avec sa famille quand il était enfant. Et des années plus tard, après s'être lié d'amitié avec Rory McIlroy, Pádraig Harrington et Graeme McDowell, il est revenu. « Mes trois oncles – y compris mon père – ont participé à ce tournoi appelé The Three Brothers à Youghal, dans le comté de Cork », explique Bradley sur ses connexions irlandaises. 

« Des centaines de personnes m'ont dit ‘Bienvenue chez toi’, et cela me donne des frissons presque à chaque fois qu'elles le font. Cela a été une expérience tout simplement phénoménale. »

Keegan Bradley

Et pendant son passage ici, il décida d'explorer l'île autant que possible. Il se rendit même jusqu'à la côte Nord d'Antrim pour s'imprégner des vues de la route côtière de la Chaussée des Géants, en visitant notamment la Chaussée des Géants et la Bushmills Whiskey Distillery !

Ballyliffin Golf Club, comté de Donegal
Ballyliffin Golf Club, comté de Donegal

Après la première visite, un retour est toujours dans les cartes

Outre les superstars du golf, de nombreux amateurs du monde du cinéma se donnent également rendez-vous pour jouer au golf en Irlande de temps en temps. Bing Crosby, Bob Hope et Charlie Chaplin étaient des visiteurs réguliers pendant les années 50 et 60, et le flot de célébrités n'a pas cessé depuis.

L'acteur Bill Murray, vénéré par les passionnés de golf partout dans le monde pour son incarnation de l'intendant de terrain de golf fou Carl Spackler dans le film culte Le Golf en folie, est un immense fan de l'Irlande et du golf irlandais. « L'Irlande est mon endroit favori pour jouer au golf », affirme le lauréat aux Golden Globes et aux Emmy Awards.

« C'est de là que viennent mes ancêtres, et c'est le pays le plus beau pour jouer au golf. Quand vous y venez de l'extérieur pour jouer au golf, on vous traite comme un roi. »

Bill Murray

Le 19e trou est le point d'arrivée inévitable d'une journée de golf sur l'île d'Irlande. Et quel meilleur endroit que les confins d'un pub de qualité pour se détendre après un 18 trous magique sur l'un de nos parcours de classe mondiale – que vous ayez bien joué ou non ? C'est là que se tissent les plans, c'est là que naissent les mythes : alors emparez-vous d'une chaise et racontez aux habitants locaux votre partie de golf idéale !

Quelles que soient vos raisons de jouer au golf en Irlande, vous marcherez dans les traces de célébrités. Et même si vous n'avez pas de racines irlandaises, vous serez quand même accueilli comme un membre de la famille. Ici, sur l'île d'Irlande, nous allons toujours jusqu'au 19e trou.

L'heure du tee

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