Derry-Londonderry et sa base navale secrète

En 1943, la bataille de l'Atlantique opposa les forces alliées et les nazis qui voulaient, chacun de son côté, contrôler des voies de navigation vitales. Une petite ville située à la lisière de l'Europe devint l'arme secrète qui donna aux alliés l'avantage tactique nécessaire à leur victoire. Soixante-dix ans plus tard, Derry~Londonderry commémora son rôle dans la Seconde Guerre mondiale.

The Clock Tower at Ebrington Square fourni par Martin McKeown
The Clock Tower at Ebrington Square fourni par Martin McKeown

Tandis que les matelots et les sous-mariniers faisaient la guerre en haute mer et que les Alliés s'efforçaient de décrypter le légendaire code Enigma des Allemands, Derry-Londonderry participait à l'effort de guerre sous le nom de code « Base One Europe » (base des opérations navales américaines).

À son apogée, Base One Europe abritait des milliers de militaires américains, canadiens et britanniques, chargés de protéger les navires marchands alliés qui traversaient l'Atlantique.

Hommage au passé

La Royal Naval Association dévoila une statue portant le nom « The International Sailor » (Le marin international) à Ebrington, qui fit jadis partie de HMS Ferret, dédiée à tous ceux qui perdirent la vie dans la bataille de l'Atlantique. Cette statue est identique à celle qui surplombe le port d'Halifax, en Nouvelle-Écosse, où les convois étaient autrefois rassemblés avant de prendre la direction de l'Atlantique Nord. Une cérémonie de dépôt de gerbes fut également organisée, et un navire de la Royal Navy visita la ville, comme à l'époque où les navires de guerre étaient nombreux à naviguer sur la Foyle.

Les sirènes d'Hollywood

De nombreuses vedettes hollywoodiennes, telles que Bob Hope et Merle Oberon, vinrent en visite à Derry-Londonderry pour booster le moral des troupes. Mais une élégante actrice irlando-américaine reconvertie en correspondante de guerre, du nom de Peggy Diggins, mit le feu à la ville (au figuré, bien sûr) lorsqu'elle arriva en mission en 1942 pour photographier les troupes stationnées au camp Beech Hill. Peggy avait été membre du Navy Blues Sextet, un groupe féminin apparu dans le film Navy Blues en 1940, avant de rejoindre le Women's Army Corps (la branche féminine de l'armée américaine) et de mettre à profit sa formation de photographe.

Le camp Beech Hill

Le camp Beech Hill, où Peggy fit son petit effet sur les troupes, abritait 750 Marines américains pendant la guerre. Mais ce n'était pas la première fois que la résidence imprimait sa marque dans l'histoire de Derry-Londonderry. Autrefois propriété d'un prince du clan O'Cahan, elle avait été détruite à deux reprises par le retrait des armées après chacun des sièges de la ville, reconstruite au XVIIIe siècle, puis transformée pendant la Seconde Guerre mondiale en un camp d'hébergement pour les « Marines irlandais », comme on les appelait, qui avaient pour mission de protéger la base navale américaine contre une possible attaque allemande.

Beech Hill est désormais un hôtel de luxe qui a accueilli des clients comme Bill et Hilary Clinton et l'acteur Will Ferrell. Mais ses propriétaires n'ont pas oublié le passé de la demeure et sont bien décidés à préserver son histoire et à construire un mémorial durable en souvenir des Marines qui y ont stationné.

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Si vous visitez l'hôtel, ne manquez pas le musée Beech Hill qui relate l'histoire de Base One Europe et du camp Beech Hill à travers des photographies, documents et souvenirs. À l'extérieur, vous pouvez flâner le long des sentiers forestiers, suivre le contour de la clôture d'enceinte du camp et visiter les deux derniers baraquements en tôle où les Marines étaient hébergés. Ou vous pourrez voir l'un des vestiges les plus émouvants de cette époque : l'arbre à la mémoire des Marines, où recrues en service, vétérans et familles gravent leurs initiales lorsqu'ils reviennent à Beech Hill.

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