De Sperrin Mountains zijn goud waard. Letterlijk

The Sperrins, County Tyrone
The Sperrins, County Tyrone

De grootste bergketen van Noord-Ierland is ook de minst verkende. O, en let goed op de glinsterende rivieroevers… hier wordt naar goud gezocht

De Sperrins hebben hun sporen zeker verdiend wat schoonheid betreft. Het meest uitgestrekte hoogland van Noord-Ierland loopt van Strabane in county Tyrone tot aan de oevers van Lough Neagh in het oosten. Het is officieel aangewezen als Area of Outstanding Natural Beauty (gebied met uitzonderlijk natuurschoon).

De National Geographic is ook onder de indruk van de kronkelige, soms spectaculaire wegen door het gebied: ze werden opgenomen in de Top 101 van 's Werelds Mooiste Autoritten.

Een paradijs voor wandelaars

Het is misschien een verrassing dat wat 400 jaar geleden als een obstakel werd gezien nu een grote aantrekkingskracht uitoefent. In 1609 brachten vertegenwoordigers van de gilden uit Londen een bezoek aan Ulster. Ze werden ver uit de buurt gehouden van deze winderige heuvels uit angst dat het kolonisten zou afschrikken zich hier te vestigen.

De strategie werkte en de kolonisten kwamen. En vandaag de dag komen er nog steeds mensen.

Met mooie dalen en doorweven met rivieren en kleine wegen, hebben de Sperrins een uitgesproken ruigheid. Perfect voor wie houdt van uitgestrekte, lege vlaktes. En wat zo fijn is, dit paradijs voor wandelaars ligt maar op een uur rijden van zowel Belfast als Derry.

Wat zegt een naam?

De Ierse naam voor de Sperrins is Cnoc Speirin (‘puntige heuvels’) en is in feite enigszins misleidend. Deze bergen hebben juist meer ronde toppen. Met hier en daar een rotsige piek met uitzicht over de velden, bossen en waterwegen beneden.

Liefhebbers van oude geschiedenis zitten hier ook goed. Een van de meest bekende bezienswaardigheden in de Sperrins zijn de Beaghmore Stone Circles vlakbij Cookstown. Maar daar begint het pas mee. Het gebied is namelijk bezaaid met duizenden menhirs en prehistorische graven.

Volgens de overlevering is het grootste berggebied van Noord-Ierland ook de plek waar St. Patrick, nadat hij alle andere slangen van het eiland had verbannen, de laatste slang ving in een poel in Banagher Glen - dus hou de 'shamrock' bij de hand! Voor wie het nog niet wist: shamrock is een klavertje dat symbool staat voor St. Patrick en Ierland en bekend staat om zijn vermeende medische eigenschappen.

Voor goud gaan

De Sperrins zijn niet alleen een paradijs voor wandelaars. Het heidelandschap is ook populair bij ruiters, fietsers, parachutisten en hanggliders (de Ulster Gliding Club maakt volop gebruik van de draaiende luchtstromen boven Magilligan Point). Het nabijgelegen An Creagan-bezoekerscentrum geeft een duidelijke uitleg van het omringende 'bogland' (veenmoeras).

Maar je struikelt hier niet alleen over archeologische kostbaarheden. Hadden we het al over goud gehad? Er werden hier voor het eerst klompjes goud gevonden in 1657, en tegenwoordig is er een goudmijn in Curraghinalt.

Ook is er goud gevonden op andere plekken - dus hou je ogen open voor alles wat glinstert!