Rugbygekte in Ierland

Rugby in Ireland
Rugby in Ireland

Een vrijdagavond begin september en Belfast baadt in prachtig nazomerweer. Door de zwoele lucht vliegt een tollende rugbybal, gevolgd door 30 paar ogen op het veld en tienduizenden op de tribune.

Ravenhill, het bescheiden maar zeer geliefde stadion van Ulster Rugby staat op zijn kop. Het rugbyseizoen is begonnen - en de mensen hebben het enorm naar hun zin. Peter Irwin van de Fanzine van het Ulster Rugby zet de toon voor een avond in Ravenhill:

"De uitgelaten sfeer van Ravenhill beperkt zich niet tot vrijdagavond, maar dat is wel de avond om die het best te proeven. Natuurlijk, als Ulster over de lijn gaat, wordt de menigte uitzinnig. Het is 80 minuten lang kippenvel.";

Maar wacht even: Ravenhill is zeker niet het enige gevierde rugbystadion van Ierland.

Provinciale trots

Ulster is slechts één van de vier grote provinciale teams die hoog scoren in de European Rugby Union-kampioenschappen. Aan de andere kant van het eiland bezorgt die 'up-and-under Rugby Union high-kick' fullbacks uit zowel het noordelijk als zuidelijk halfrond knikkende knieën.

Deze up-and-under heet een garryowen, een term afkomstig uit de plaats met dezelfde naam in county Limerick. De spelers in de rode shirts die opklimmen tot de hoogste ploeg van Munster verdedigen Thomond Park als een troep trotse leeuwen.

Verderop langs de kust voegen de groen-zwarte shirts van Connacht een wild-westen-sfeer toe aan het spel op de Galway Sportsground. Het westen is meestal de felbegeerde grond van de GAA, maar de deelname van Connacht aan de 'Heineken Cup blue riband competition' heeft de sport bekend gemaakt bij een veel groter publiek in zijn thuisprovincie, en is dus vanaf nu een enorme kracht om rekening mee te houden.

En als laatste de vierde provinciale club, gehuisvest in de hoofdstad van de Republiek Ierland, Dublin: de blauwen van Leinster kennen het grote Europese succes en hebben de Heineken Cup al twee jaar op rij in hun prijzenkast staan.

Iers rugbyteam

Letterlijk om de hoek van Donnybrook HQ van Leinster bevindt zich het Aviva Stadium. Binnen de weelderige vormen en doorzichtige wanden ligt het strijdveld van het Irish Rugby Team. Internationale helden als Brian O'Driscoll, Tommy Bowe, Andrew Trimble en Paul O'Connell noemen dit heilige gras hun thuis.

Six Nations Championship

Voor veel rugbyfans bereikt het sportseizoen zijn hoogtepunt met de Six Nations. In de koude, eerste dagen van februari beginnen Ierland, Engeland, Wales, Schotland, Frankrijk en Italië aan twee maanden vol spannend sportspektakel.

Voor de fanatieke supporter Shane Timmons is het Aviva Stadium in Dublin hiervoor het ultieme strijdtoneel:

"Op een wedstrijddag van de Six Nations heerst er in het Aviva een hooggespannen sfeer. Sinds de verbouwing heeft het publiek een beter zicht vanaf de tribune om iedere verpletterende gooi op te vangen.

"Dit is Ierlands Colosseum, waar de felle strijd door de 30 spelers wordt losgelaten op het publiek! De opwinding daarna in de stad is bijna net zo leuk als de wedstrijd zelf. De rivaliteit blijft achter op het veld en de craic [plezier] in de pubs is werkelijk geweldig. Het is mijn favoriete tijd van het jaar in Dublin."

De opwinding van de wedstrijd en een uitgaansleven dat daar naadloos bij aansluit; wie zei dat je niet alles kan hebben?