Honderden bedevaartgangers lopen de Croagh Patrick op

Croagh Patrick, County Mayo
Croagh Patrick, County Mayo

De koeien kauwen langzaam op het gras onder de stralen van de warme zon. Ze staan op heilige grond, en ze weten het niet eens

Aan de andere kant van de weg ligt de Saul Church met zijn geelbruine, ronde toren. Het is een bescheiden plek - zonder opsmuk, zonder grandeur, zonder vergulden altaren of rijk bewerkte plafonds. Het is bescheiden omdat het leven van St. Patrick ook bescheiden was.

En als je bewijs wilt, ga dan 1700 jaar terug naar deze zelfde plek waar hij zijn eerste kerk stichtte...

in een schuur.

Maar we lopen op de feiten vooruit, want lang voordat Patrick een heilige was en lang voordat hij een verlosser werd, was hij een slaaf.

De Heer is mijn herder

Net zoals de koeien hebben ook de schapen op de helling van de Slemish Mountain er geen idee van dat de patroonheilige van Ierland hier zijn vastberadenheid en kracht vond. Ontvoerd vanuit zijn thuis aan de Britse kust werd de tiener Patrick gedwongen tot slavernij op Slemish.

Stel je voor: als puber weggerukt van je familie en je thuis. Moederziel alleen neergezet op een rots, onderworpen aan regen, sneeuw en ijzel. Patrick deed alles wat hij kon, en wendde zich tot het gebed.

Hoe hij het ook deed, het lukte de patroonheilige van Ierland om een sereniteit achter te laten op deze berg, net als op de uitgestrektheid van het pastorale hart van county Down.

Onthullende dromen

Een succesvolle ontsnapping bracht Patrick thuis maar hij werd geplaagd door dromen. Het heidense Ierland vroeg om zijn terugkeer. En dus ging hij terug en veranderde de Ierse bevolking van heidenen in christenen.

Maar nu keerde hij terug uit eigen beweging. Van county Down omhoog naar Strangford Lough; als Patrick op zoek was naar een nieuwe indruk van Ierland dan vond hij die hier. Hij kwam terecht in een land met vele eilanden, rotsige uithoeken en groene velden.

Maar Patrick was hier niet voor het landschap. Hij had werk te doen.

Koningen, kathedralen en een staf

Patricks drukke programma bracht hem naar de plek waar nu St. Patrick's Cathedral in Dublin staat (zo genoemd omdat hij hier bekeerlingen zou hebben gedoopt) en naar de Rock of Cashel in Tipperary (waarvan wordt gezegd dat Patrick er de koning van Munster doopte door per ongeluk het puntige eind van zijn staf door de voet van de koning te hebben gestoken).

Het bracht hem naar Lough Derg in Donegal om er een klooster te stichten. En naar de Hill of Slane in county Meath waar hij zijn paasvuur aanstak.

Maar een openbaring kreeg hij op de Croagh Patrick. Op de losse stenen van de helling en met uitzicht over de Clew Bay bracht Patrick 40 dagen en 40 nachten door.

En St. Patrick is niet de enige die verlichting vond op deze top. Elk jaar beklimmen duizenden bezoekers de berg, soms zelfs op blote voeten, voor een stukje van de helderheid die de heilige zelf zocht.

Sommigen vinden er antwoorden. Maar iedereen vindt er rust en vrede.

Als je over de gladde steen staat gebogen die symbool staat voor de laatste rustplaats van de heilige in de Down Cathedral, dan overvalt je ineens het besef: Patrick heeft een erfenis nagelaten. Zijn leven was episch, en Ierland houdt nog steeds nauw vast aan zijn herinnering.
Met legendes, een rijk erfgoed en een van de beste feesten ter wereld.