Kustwandelingen

The Antrim coast
The Antrim coast

Ruig of glooiend, verlaten of uitnodigend, extreem wild of perfect voor pootjebaden, de stranden en klippen langs de kust van Ierland bieden kustwandelaars een enorme gevarieerdheid, zegt Vanessa Harriss

Paddy Dillon schrijft in zijn boek Irish Coastal Walks hoe de laatste ijstijd een stempel drukte op ons eiland: "Ierland heeft een duidelijke noord-zuid overhelling. Het praktische gevolg is dat de noordkust hooggelegen stranden heeft en de zuidkust ondergelopen rivierdalen."

Uiteraard heeft dit invloed op het landschap. "Zuidelijke landschappen kunnen bijna tot aan de zee als boerenland gebruikt worden. Noordelijke landschappen eindigen meestal in een grens van hoge rotsen of een ruw, hooggelegen strand," zegt hij.

Maar dat wil niet zeggen dat de zee in het zuiden braver is. Niemand die richting Blasket Islands in county Kerry kijkt, in de greep van een zuidwestelijke wind, zal dat denken. Maar deze geologische erfenis brengt een verrassende diversiteit aan wandelterreinen, en iedereen heeft zo zijn voorkeur.

Nergens vergelijkbaar met de kust van Antrim

"Ik heb heel wat kustwandelingen gedaan, maar niets kan op tegen de kust van Antrim. Die staat aan de top," zegt Toby Edwards, opzichter van de National Trust, in de Britse krant de Guardian. "Mijn favoriete gedeelte is het hoge stuk van de klippen. Daar heb je een ongelofelijk 360 graden uitzicht over de streek. Onder de indruk van de natuurkrachten sta je rond te kijken."

Voor wie de kust van Antrim niet kent: aan de noordkust ligt een van Ierlands beroemdste bezienswaardigheden, de Giant's Causeway; een enorme verzameling van geometrische basalten zuilen en beukende golven. Terwijl zo'n 35 km naar het westen Benone Strand ligt, "elf kilometer aan goud zand zonder een kluwen zeewier, stukje kiezels of teen-stotende rots in zicht," aldus historicus Turtle Bunbury. "Benone is een werkelijk spectaculaire omgeving, het beste strand dat ik ooit heb gezien." Het wordt beschut door zandduinen en in het zuiden geruggensteund door het plateau van Binevenagh. Bovendien is het vaak zo goed als leeg.

Wild en wonderlijk West-Cork

West-Cork daarentegen heeft een "ruige bovennatuurlijkheid" die al jaren kunstenaars, schrijvers en hippies heeft aangetrokken, schrijft John Crowley in de Wall Street Journal. "De meest uitgesproken vrije geesten zijn ondertussen weer vertrokken, maar de streek heeft nog steeds een alternatief randje," en het blijft een "vernieuwende en eigenzinnige plek."

Hier ligt ook het schiereiland Sheep's Head, en een wandelpad van ongeveer 88 kilometer (55 mijl). Als je niet zo fanatiek bent, is het makkelijk om de route in te korten. Maar volgens TripAdvisor-beoordelaar Odysseus53 uit Londen is het er "buitengewoon mooi; de essentie van het wilde West-Cork, met adembenemende natuur zonder de drukte."

Mijn eigen lievelingsplek ligt in Connemara

Kevin Doyle schrijft in CN Traveller, "Ierlands ziel ligt in Connemara, in de enorme kale uitgestrektheid van de bergen, meren en ruige kust. Het westen is het Ierland van de wijd open vlakten, maar die van Connemara is de wijdste."

Mijn perfecte kustwandeling begint en eindigt in het dorp Roundstone, langs het zachte, witte zand van Gurteen, over de landtong naar Dog's Bay en terug naar Vaughan's voor een bord chowder, voordat ik begin aan het laatste stuk, heuvelafwaarts naar de haven. Dan naar O'Dowd's voor een pint. Wat mij betreft is er geen een plek die hier tegenop kan.