Kerken, abdijen & kathedralen

Je hoeft in Ierland niet ver te zoeken om een religieus bouwwerk te vinden dat doordrenkt is van geschiedenis en intrige.

Deze dichtheid is niet vreemd in een land dat eeuwenlang een bolwerk was van het christendom in Europa. Klein begonnen, met een man die wat shamrock (klaverblad) plukte en de slangen verbande van het eiland, floreerde de religie op het hele eiland. Er volgden pionierende heiligen als Brigid, Kevin en Comgall, die kloosters oprichtten met een internationale reputatie.

Door de eeuwen heen, en ondanks invallen door de Vikingen, Normandiërs en aanhangers van Cromwell, bloeiden de abdijen, kerken en kathedralen, en ontstond er een supervoorraad van gebouwd erfgoed. Het probleem is niet het kiezen van een plek om te bezoeken. Het probleem is het kiezen van de plekken die je overslaat.

Een klasse apart: Ierse kathedralen

In Armagh stichtte St Patrick zijn kerk, en hier treffen bezoekers niet één maar twee kathedralen aan die zijn naam dragen. Hoe dat zo? De stad is de belangrijkste zetel van zowel de Ierse katholieke als Ierse protestantse kerk en ze hebben allebei hun kathedraal vernoemd naar de patroonheilige van Ierland.

De grand dame onder de kathedralen in Dublin is ongetwijfeld Christ Church. Deze pracht van een kathedraal werd gesticht in 1036. Je vindt er een van de mooiste koren van Ierland, een archief met een van de oudste, doorlopende documentenverzamelingen en een crypte waarvan wordt gezegd dat het het oudste nog bestaande bouwwerk van de stad is. O, en het is ook het thuis van de gemummificeerde kat en muis met de bijnamen Tom en Jerry.

Op slechts vijf minuten ligt St Patrick's Cathedral. Jonathan Swift, auteur van Gulliver's Travels, was hier ooit deken. Ongetwijfeld droomde hij weg bij de luchtbogen, onberispelijke tuinen en heraldische vlaggen die het hoge interieur versierden, zoals bezoekers vandaag de dag dat ook doen.

Eeuwenoude sfeer: De abdijen van Ierland

Cisterciënzer architectuur hoort bij de mooiste van Europa. De Mellifont Abbey in county Louth is de eerste cisterciënzer abdij die in Ierland is gebouwd. Het is een plek waar je het gevoel krijgt dat er meer is tussen hemel en aarde. De abdij stond model voor alle andere van de orde in Ierland en het is dan ook een enorm tot de verbeelding sprekende ruïne. Stap in de achthoekige wasruimte...kun je je voorstellen dat de monniken hier hun handen wasten voor de maaltijd?

Jerpoint Abbey, een 12e eeuwse abdij gesitueerd buiten het aantrekkelijke dorp Thomastown in county Kilkenny, is nog zo'n cisterciënzer schoonheid. Er valt veel te ontdekken in de ruïne, zoals een toren met romaanse details en een gebeeldhouwde kloostergang met unieke beelden.

Mis ook Bangor Abbey in county Down niet. De abdij werd in het jaar 558 gesticht door St Comgall en was ooit het thuis van 3000 monniken. Op het kerkhof zijn veel interessante oude grafstenen te vinden, waaronder die van lokale man John Edward Simpson, assistent-chirurg op de Titanic.

Oases van rust: De kerken van Ierland

Op zoek naar minder bekende kerken? Zet koers naar de Whitefriar Church in Dublin, waar een aantal overblijfselen van St Valentijn worden bewaard in een kleine, met was verzegelde houten kist. Ieder jaar op 14 februari wordt het relikwieënschrijn, samen met een hoop trouw- en verlovingsringen, gezegend.

Zo'n drie km buiten Downpatrick kun je weer bij het begin uitkomen in de Saul Church, replica van de eerste kerk van St Patrick's in Ierland. Of breng een bezoek aan de campus van Maynooth University voor een dubbele klapper: de kerk van St Patrick's College, ontworpen door Pugin, meester van de neogotiek, en de prachtige College Chapel met de grootste koorkapel ter wereld.