Les châteaux incontournables d'Irlande : 1re partie

Dunluce Castle, County Antrim

Les légendes, les traditions et le cadre somptueux qui caractérisent les châteaux d'Irlande veillent à ce qu'ils ne cessent de captiver l'imagination.

Avec plus de 3 000 châteaux éparpillés à travers l'île d'Irlande, il serait impossible de tous les visiter. Nous nous penchons ici sur six châteaux ouverts au public, entre promontoire en bord de falaise et oasis à l'intérieur des terres.

Château de Dunluce
Château de Dunluce

Château de Dunluce

En bordure de la côte d'Antrim trône le vaste château de Dunluce, surplombant la mer au sommet d'un affleurement de basalte sombre. Autrefois le fief des clans ennemis des McQuillan et MacDonnell, c'est le château irlandais médiéval par excellence. Entre rébellion, incendie, sirène et banshee, Dunluce a connu son lot de drames. Il n'est donc pas étonnant que cette bâtisse chargée d'histoire ait inspiré à C.S. Lewis le vénérable château de Cair Paravel dans Narnia.

Avec les falaises de craie blanche de Portrush s'étendant à l'ouest, on ne vous en voudra pas d'avoir l'impression de remonter le temps. Mais attention à ne pas vous approcher trop près du bord : la légende locale raconte que la cuisine du château s'est un jour effondrée dans la mer, emportant sept cuisiniers avec elle.

Château de Glenarm
Château de Glenarm

Château de Glenarm

On note la présence d'un château à Glenarm depuis le XIIIe siècle, même si la structure actuelle date de 1636. S'étirant autrefois jusqu'à la côte nord d'Antrim, le domaine de Glenarm est aujourd'hui bien plus petit. Il abrite une ferme bio en lieu et place du parc à cerfs et un charmant salon de thé où se trouvait l'ancienne champignonnière du XIXe siècle.

Le château reste une demeure familiale, mais des visites guidées sont proposées occasionnellement. Le domaine fourmille d'activités en accueillant les Jeux des Highlands depuis quelques années, ainsi que la course à pied Wilderbeast de 16 km et un festival annuel de la tulipe. Et avec le bord de mer accessible en quelques minutes à pied, que demander de plus ?

Château de Tullynally

Occupé par la même famille depuis le XVIIe siècle, le château de Tullynally est associé à l'une des légendes les plus populaires d'Irlande, celle des Enfants de Lir. Les visiteurs rapportent qu'un « univers enchanté » fut construit sur le site dans les années 1830, lorsque Lady Georgiana remodela le domaine. Bien que la propriété ait depuis bénéficié d'ajouts variés, comme un enclos de lamas et un jardin tibétain, le château en lui-même est resté en grande partie inchangé.

Des siècles plus tard, l'acoustique parfaite de la magnifique grande salle de Tullynally lui permet d'accueillir régulièrement des événements musicaux. Quant aux visiteurs des vastes jardins, ceux-ci ont souvent l'occasion de profiter de foires aux plantes ou de balades printanières guidées par le propriétaire. Des fêtes estivales aux circuits effrayants d'Halloween, Tullynally est vraiment un château à visiter en toutes saisons !

Château de Birr
Château de Birr

Château de Birr

Le troisième comte de Rosse était un gentleman novateur. Son télescope, baptisé Léviathan, toujours en état de marche au château de Birr, fut jadis le plus grand de son temps, et sa femme Mary créa une des premières chambres noires au monde dans les écuries du domaine. Il n'est pas difficile de voir pourquoi les jardins du château de Birr comptent parmi les plus magnifiques d'Irlande. D'innombrables fleurs exotiques égayent le domaine dans un arc-en-ciel de couleurs, tandis que les cascades et les lacs accueillent loutres, hérons et martins-pêcheurs.

À l'intérieur du château, les visiteurs sont guidés par les descendants du comte et de son épouse, dont les portraits ornent encore la grande salle à manger victorienne. Le spectaculaire salon gothique octogonal offre une vue délectable sur la rivière Camcor, dont le courant fut autrefois exploité par le fils du couple pour fournir le château en électricité.

Château de Blackrock

Le blason de Cork décrit la ville comme un « port sûr pour les navires », mais cela n'a pas toujours été le cas. Le château de Blackrock fut construit au XVIe siècle sur un extraordinaire affleurement calcaire pour protéger l'un des ports naturels les plus profonds au monde des pirates et autres attaques, en plus de protéger la noblesse des factions belligérantes au sein du comté rebelle.

Détruit par le feu à deux reprises, le château fut fidèlement restauré par la population de Cork. Aujourd'hui, il abrite le précieux centre de recherche astronomique appartenant à l'Institut de Technologie de Cork, non loin de là. Son exposition interactive primée sur l'astronomie, « Cosmos at the Castle », est la première du genre en Irlande.

Château de Ballynahinch
Château de Ballynahinch

Château de Ballynahinch

Niché au milieu de 180 hectares de paysage sauvage du Connemara, le château de Ballynahinch est une valeur sûre pour ceux qui recherchent un décor paisible. Désormais un hôtel, le domaine s'est apaisé avec l'âge, mais il y a un demi-millénaire, il a accueilli certains des plus célèbres personnages de la légende irlandaise. Le féroce clan O'Flaherty et la reine pirate et chef Grace O'Malley s'y sont ainsi succédé.

Le domaine de Ballynahinch peut facilement être visité à cheval ou à pied. La chasse saisonnière à la bécasse et l'excursion vers l'île déserte d'Inishlacken comptent parmi les activités favorites des visiteurs. Ceux qui préfèrent apprécier le cadre historique de manière plus confortable pourront se blottir dans un fauteuil au coin du feu.

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