Schateiland

Ga jij een verwoeste Duitse U-boot vinden of een gezonken luxe oceaanstomer, verborgen op de Ierse zeebodem?

"Het water ingaan gaat gepaard met een gevoel van opwinding en hooggespannen verwachtingen. Je weet niet precies wat er op je wacht bij het afdalen naar de diepte!" Geoff Millar van Malin Head Shipwrecks in Donegal weet het een en ander over onder water gaan in de frisse en blauwe Ierse wateren. Wat hem aanspreekt aan duiken aan de Ierse kust is het onverwachte: wordt het een Duitse onderzeeër of een enorme oceaanstomer, getorpedeerd op haar reis naar Amerika?

"Als je het wrak nadert, gaat je hart te keer van de opwinding", zegt Geoff, "zeker als je het ziet liggen. Er gaan allerlei gedachten door je heen, zoals de vraag wat er met het schip is gebeurd. Je denkt ook aan al die arme mensen die hun leven verloren tijdens het zinken van het schip."

Indrukwekkende onderwaterwereld

De indrukwekkende onderwaterwereld van Ierland heeft dan wel geen glinsterende koraalriffen of een felgekleurd onderwaterleven, maar wat het mist aan natuurlijk spektakel wordt goedgemaakt met dramatische geschiedenis. Want het is een van de beste plekken in Europa voor wrakduiken. En aan de ontdekkingen lijkt geen eind te komen: in juni 2012 werden in de Ierse wateren twee enorme ankers gevonden van het beroemde Duitse wapensmokkelschip de Aud. Het schip zonk in 1916 tijdens een poging om wapens Ierland binnen te smokkelen en was sindsdien verdwenen. De troebele diepte van de haven van Cork had de ankers verborgen gehouden.

Onderwaterwonderen

Onder de Ierse golven vormen de mysterieuze scheepswrakken een opvallende tegenstelling met het bloeiende onderwaterleven dat daar zijn thuis heeft gevonden. Volgens Geoff is duiken voor Malin Head, de kust van county Donegal, een ervaring in "helder Atlantisch water met het beste zicht in Ierland en waarschijnlijk zelfs Europa." Geoff beweert dat dit ook de plek is waar je de meeste Duitse onderzeeërs uit de Tweede Wereldoorlog vindt ter wereld. 116 stuks om precies te zijn. "Malin Head heeft ook het grootst aantal gezonken oceaanschepen," zegt hij.

Noordelijke schatten

Voor de noordkust vind je een ongelofelijke serie wrakken, waaronder de overblijfselen van de HMS Justica. Dit was een oceaanstomer die werd gebouwd door Harland & Wolff (het scheepsbouwbedrijf van de Titanic) en die in 1918 door een Duitse U-boot werd getorpedeerd. En ook ligt hier de Laurentic, die als lijnboot voer tussen Liverpool en Montreal en duizenden emigranten naar Canada bracht voordat het werd omgebouwd tot een gewapend handelsschip. In 1917 stuitte de SS Laurentic op een mijn bij Fanad Head en zonk binnen een uur, waarbij 354 van de 470 bemanningsleden het niet overleefden. Bovendien ging het schip ten onder met 43 ton goud aan boord - 10 miljoen pond dat nog steeds niet is gevonden!

Athenia was het eerste schip dat door de nazi's werd aangevallen in de Tweede Wereldoorlog. Ook haar wrak ligt op de bodem bij Malin Head.

Onontdekte duikplekken

De Ierse Zee ten oosten van Antrim biedt eveneens geweldige mogelijkheden voor wrakduiken. De wrakken die verspreid over de zeebodem liggen bij de plaats Whitehead in de zeearm Belfast Lough en langs de kust voorbij Larne, lopen uiteen van smokkelschepen tot aan vrachtschepen.

Islandmagee biedt geweldige drift-, kant- en bootduiken met drop-offs van 15 tot 60 meter; en de Maidens ten noorden van Larne is een van de meest spectaculaire en onontdekte duikplekken van het Verenigd Koninkrijk.

Hedendaagse schatzoekers zullen het interessant vinden om te weten dat de wrakken van de noodlottige 16e-eeuwse Spaanse en 18e-eeuwse Franse Armada's eveneens in de Ierse wateren liggen voor de noord- en westkusten.

Wie weet wat voor geheimen zij nog steeds bij zich hebben?

Natuurlijk is er veel meer te ontdekken dan alleen wrakduiken rond het eiland. Maar je hoeft ons niet op ons woord te geloven hoor. Kijk maar wat duikheld Jacques Cousteau te zeggen heeft.