Hoe groot is de kans dat McIlroy de Masters wint?

De nieuwste slagtechniek en afstandscontrole van Rory McIlroy zijn bijzonder indrukwekkend terwijl hij zich voorbereidt als een van de favorieten voor de Augusta Masters. Maar het zit 'm in de geweldige banen achter een grote golfspeler, schrijft Brian Keogh

Als je ons niet gelooft, vraag het dan aan de nummer één van de wereld en twee keer major-winnaar Rory McIlroy die een aantal grote amateurtitels won op onze geweldige Ierse banen alvorens door te stoten naar een professionele topcarrière.

Hoe ver zou McIlroy zijn gekomen als hij niet alles had hoeven overwinnen wat de ruige Atlantische elementen hem voor de voeten smeten toen hij de prestigieuze West of Ireland-titel won op de legendarische County Sligo Golf Club? En hij won de titel niet één maar twee keer!

Dus waar leerde McIlroy die korte-spel-techniek die hem hielp Tiger Woods op afstand te houden en de 2011 Honda Classic te winnen en daarmee voor de eerste keer nummer één van de wereld te worden?

Lange uren oefenen bij zijn thuisclub Holywood in county Down bracht de rijzende ster het zelfvertrouwen om goed te kunnen presteren. Dit bewees hij ten volste toen hij in 2005 de titel Irish Amateur Close veroverde op de mooie parkgolfbaan van de Westport Golf Club.

De 16-jarige McIlroy liet zich niet intimideren door deze uitdagende baan in county Mayo. Hij liet op het juiste moment prachtig kort spel zien en werd de jongste winnaar ooit van een titel, die eerder ook werd gewonnen door latere sterren als Paul McGinley, captain van de 2014 European Ryder Cup, en het major-winnende trio Pádraig Harrington, Darren Clarke en Graeme McDowell.

Zegevieren op een befaamde linksbaan

McIlroy ging door en veroverde in 2006 opnieuw de titel van West of Ireland in de schaduw van de indrukwekkende Ben Bulben in county Sligo. Maar een van zijn grootste overwinningen als amateur kwam later die zomer toen hij de meest imposante nieuwe linksbaan in Ierland veroverde, The European Clubin Brittas Bay in county Wicklow. Daardoor werd hij voor de tweede keer Irish Close-kampioen.

McIlroy bereidde zich voor op het verdedigen van zijn titel met zijn mentor Nick Faldo, op de winderige Old Links van Ballyliffin, gelegen aan de rand van het Inishowen Peninsula in county Donegal, Ierlands noordelijkste county.

Van county Wicklow tot aan het ruige Donegal

"Ballyliffin is een fantastische golfbaan", zegt McIlroy, die een baanrecord sloeg van 67 om de zesvoudige major-winnaar Faldo met één stroke verschil te verslaan. "Er zijn daar twee geweldige golfbanen. The Old Links, die wat korter en smaller is met kleine greens. Nick Faldo heeft hem opnieuw ontworpen en het is een erg lastige baan en een uitstekende test. The Glashedy aan de andere kant is een grote golfbaan die ruim 6766 meter meet.

"Ze hebben twee magnifieke golfbanen op een spectaculair stuk land. Als je in de gelegenheid bent om naar het noordwesten van Ierland te komen, dan mag je Ballyliffin absoluut niet overslaan."

Waarschijnlijk de beste linksbaan ter wereld

Slechts een paar dagen na het verslaan van Faldo in Ballyliffin wist McIlroy de Irish Close-titel op The European Club te behouden en verklaarde hij dat het de beste linksbaan was waar hij ooit had gespeeld.

Dat is veel lof van een speler die opgroeide op een paar minuten rijden van de geweldige linksbaan van Royal County Down, en die, toen hij een kleine jongen was, regelmatig de bal op de tee legde op de Royal Portrush.

"The European Club is waarschijnlijk de beste linksbaan waar ik ooit heb gespeeld, en dan tel ik Royal St George's, Royal County Down en Royal Portrush ook mee," zei McIlroy destijds. "Het heeft te maken met de precisering ervan en natuurlijk de onverwachte successen of blunders in de bunkers (zandhindernissen). De fairways zijn de beste waarop ik ooit heb gespeeld. Ze zijn waanzinnig goed.

"Ik hou van banen waarbij je ook je verstand moet gebruiken. Daardoor ben ik veel meer gefocust. Dat zijn zo'n beetje de redenen waarom ik zo onder de indruk ben van die baan."

Oog in oog met de Tiger

Terug naar de Irish Close waar McIlroy bezig was met het vestigen van het baanrecord van vier onder par 67, gevestigd door Tiger Woods in juli 2002, en waar hij er drie onder par deed. Hij moest uiteindelijk genoegen nemen met 70, maar nam er in de tweede ronde 80 toen de wind toesloeg en het slechte weer zijn tol eiste.

Hij kwalificeerde zich daarmee toch nog met gemak voor de matchplay stages, en koerste uiteindelijk af op de titel met een waardevolle geleerde les over baanmanagement en spelen bij wind. Je zou kunnen zeggen dat hem dit later in zijn professionele carrière goed van pas is gekomen.

Wat leren met vallen en opstaan betreft, is dit zeker een geval van opstaan.