De Giro d’Italia komt naar het eiland Ierland

Ryder Hesjedal wearing the winner's pink jersey as he picks up the title in 2012 aangeboden door <a href="http://www.shutterstock.com/gallery-308011p1.html" >William Perugini/Shutterstock</a>
Ryder Hesjedal wearing the winner's pink jersey as he picks up the title in 2012 aangeboden door William Perugini/Shutterstock

Drie etappen, 22 teams en drie steden – hier volgt een introductie van de Grande Partenza van de Giro d’Italia 2014

Negen superfitte renners per team, 22 teams en een leger aan ondersteunend personeel: de Grande Partenza (grote start) van de 97e Giro d'Italia vindt plaats op het eiland Ierland in mei 2014 en daar zijn we superblij mee.

De eerste drie dagen van de Giro d'Italia worden in Ierland gereden. In de eerste etappe sjezen de tijdritten langs de belangrijke bezienswaardigheden van Belfast. Etappe twee is een race langs de magnifieke Causeway Coast en door het landelijke Antrim. De derde etappe begint in de mooie stad Armagh vanwaar de wedstrijd verder gaat langs de oostkust om zijn bezoek aan Ierland te eindigen in het hart van de stad Dublin.

In totaal reizen er zo'n 200 renners af naar Noord-Ierland in gezelschap van hun coaches, managers, masseurs en ondersteunend personeel. Je kunt er zeker van zijn dat de wielrenners op de voet worden gevolgd door enorm veel media. De rest van de wereld kijkt mee via de tv.

En zij zullen niet teleurgesteld worden. Maar zoals de fans weten, gaat er niets boven het in levenden lijve aanwezig zijn.

De sfeer van live-wielerraces

Een groep die wel het een en ander weet over de kick van een live-wielerrace bijwonen zijn de gevierde 'tifosi' - de gepassioneerde Italiaanse wielerfans. Ze zullen er zeker bij zijn, samen met duizenden andere enthousiastelingen uit de hele wereld, om te zien welke renner wordt geëerd als drager van de Maglia Rosa (roze trui) van de Giro. Terwijl het kleurrijke peloton langs Ierlands groene velden en over de kustwegen snelt, zullen vele vurige discussies oplaaien in de frisse buitenlucht over wie het beste zal rijden.

Dus, op welke namen moeten we letten?

Wielrenners van ons eiland

Het jaar 2013 was het beste wielerjaar voor het eiland Ierland sinds de tijd dat Sean Kelly en Stephen Roche de nummer 1 en 2 van de wereld waren. De overwinning van Dan Martin van de historische wedstrijd Luik-Bastenaken-Luik in april, een wereldtitel voor de Noord-Ierse baanwielrenner Martyn Irvine in februari en natuurlijk het nieuws dat de Ronde van Italië in 2014 naar Ierland komt, hebben samen van 2013 een onvergetelijk jaar gemaakt.

Maar komend jaar zou dat zo maar overtroffen kunnen worden. Hoeveel van de Ierse sterren dit jaar starten voor de Giro is nog niet helemaal zeker, maar Martin, Roche en Philip Deignan hebben allen aangegeven aanwezig te willen zijn bij de Grande Partenza in Belfast op 9-11 mei.

Martin onthulde vorige maand dat, als alles volgens plan gaat, hij de teamleider van Garmin Sharp zal zijn. Deignan heeft net zijn contract getekend voor het Britse Team Sky, dat zich volgend jaar vooral op de Giro richt. Nicolas Roche was dit jaar leider van Saxo Tinkoff tijdens de Vuelta a España en na zijn indrukwekkende prestatie aldaar zou hij ook wel eens aangewezen kunnen worden om die rol opnieuw te vervullen in zijn thuisland (dat trouwens uitstekende fietsroutes heeft).

En de concurrentie

Al wielrennen onze renners op eigen bodem, ze zijn zich bewust van de stevige concurrentie: Vincenzo Nibali (IT) is titelverdediger en de tifosi zullen hopen op een herhaling; Cadel Evans (AU) won de Tour de France 2011 en richt zich nu op de Giro; en Richie Porte (AU) van Team Sky heeft al aangekondigd dat hij voor de Maglia Rosa (roze trui) gaat en de algemene titel van de Giro d'Italia 2014.

Andere grote wielrenners moeten nog van zich laten horen, maar de Giro is een van de drie Grote Rondes die de grootste namen aantrekt in het wielrennen, dus houd het in de gaten. Van andere wielrenners, zoals de olympische gouden medaillewinnaar en winnaar van de Tour de France 2012 Sir Bradley Wiggins (GB); winnaar van de Tour de France 2013 Chris Froome (GB); ex-wereldkampioen Mark Cavendish (GB); Tour of California-winnaar 2012 Robert Gesink (NL); Giro-winnaar 2012 Ryder Hesjedal (CA); voormalig olympisch kampioen Samuel Sanchez (ES) en Peter Sagan (SK) kan worden verwacht dat ze de wedstrijd openen tijdens de Grande Partenza.

Een historie van overwinningen

Maar er is goede hoop voor onze Ierse wielrenners: Toen de vader van Nicolas Roche, Stephen, in 1987 de Giro d'Italia won - die hem samen met de overwinning op de Tour de France en zijn titel als Wereldkampioen wielrennen op de weg dat jaar de prestigieuze "Triple Crown" opleverde - was dat het startschot voor de renners van het eiland Ierland om in zijn succesvolle sporen te willen treden.

Misschien is de Grande Partenza 2014 de start die ze nodig hebben voor hun succes?