Giocare a golf in Irlanda

Il 1999. Tre americani, un australiano e quella che sembra essere metà della popolazione di Waterville si stanno divertendo nell'affollato bar del Butler Arms Hotel. I quattro visitatori sono golfisti, certo, ma non golfisti qualunque

Il campione dell'U.S. Open Payne Stewart sta suonando la sua armonica, mentre il collega vincitore di tornei Major Lee Janzen, il numero uno mondiale David Duval e la star australiana Stuart Appleby seguono il ritmo, ridono e cantano tutti insieme.

Il pub è stracolmo di gente, quindi Stewart salta dietro il bancone per un turno da 30 minuti come barman. Non può accettare contanti, come gli ricorda il suo caddie.

"Offro io", grida Stewart.

Golf buddies
Golf buddies

Ritorno a Waterville

Avendo visitato Waterville con gli amici Tiger Woods e Mark O'Meara l'anno precedente, Stewart non ha resistito ed è tornato. Questa volta, ha portato gli amici nel Kerry per qualche giro di riscaldamento a Waterville e Ballybunion in preparazione per il British Open della settimana successiva.

"Andiamo nel pub e ci mettiamo attorno al piano": Stewart racconta così le loro abitudini post-giro. "Porto con me l'armonica e di colpo sono le 4 del mattino".

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Quando lascia questo piccolo villaggio nella contea di Kerry, sulla selvaggia Wild Atlantic Way, Stewart dice a tutti che vuole diventare sindaco. "Non ce l'abbiamo noi un sindaco", gli rispondono. Ma essere il capitano del golf club è sicuramente una proposta molto più allettante. Vanno quindi ancora oltre e lo nominano capitano per la stagione del 2000.

Payne Stewart muore però tragicamente in un incidente aereo soltanto qualche mese più tardi, ma il suo ricordo è ancora vivo a Waterville. In suo onore i molti amici che aveva conosciuto durante questi brevi viaggi hanno fatto erigere una statua in bronzo.

Un pellegrinaggio annuale

L'Irlanda è così. Incontri casuali si trasformano in amicizie che durano una vita. Qualche drink tranquillo al pub diventa una festa, un unico viaggio per il golf diventa un pellegrinaggio annuale.

Potresti voler esplorare nuovi paesaggi o ritrovare radici irlandesi dimenticate da tempo. Probabilmente desideri soltanto passare del tempo con amici e familiari. Qualunque cosa ti porti a giocare a golf in Irlanda, sarai sulle orme di personaggi famosi.

Prendi Keegan Bradley, campione dell'US PGA Championship nel 2011, la cui celebre zietta Pat Bradley ha stretti legami con la contea di Cork.

Ha visitato l'Irlanda con la sua famiglia da bambino. Anni dopo, diventato amico di Rory McIlroy, Pádraig Harrington e Graeme McDowell, è tornato.

Bentornato a casa

"I miei zii e mio padre hanno giocato in questo torneo chiamato The Three Brothers che si svolge a Youghal, nella contea di Cork", ha detto Bradley dei suoi legami con l'Irlanda. "Centinaia di persone mi hanno detto: 'Benvenuto a casa', e ogni volta che lo sento ho i brividi. È un'esperienza a dir poco fenomenale".

Durante il suo breve viaggio, oltre a giocare a golf, Bradley ha visitato la celebre Giant's Causeway e ha visitato la Distilleria di Whiskey Bushmills, rinomata in tutto il mondo. Al tempo non venne in Irlanda con la sua famiglia, ma molti altri invece trasformano una vacanza per tutta la famiglia in un'occasione per rafforzare i legami.

Il principale evento del genere è il World Invitational Father & Son Tournament di Waterville, che ha persino un rivale nell'evento "gemello", il Father and Daughter Tournament presso i campi di Doonbeg di Greg Norman, nella contea di Clare.

Padre, figlio, mamma, figlia, zio o zia: magari non hai radici irlandesi, ma sarai comunque il benvenuto come uno della famiglia.

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