Onze Little Pony

Cleggan Riding Centre
Cleggan Riding Centre

De geschiedenis van de inheemse Connemara pony is te zien in een kleine tentoonstelling op de begane grond van het Station House Museum in Clifden

Onderdeel van de expositie is een korte film die wordt vertoond naast een kar turf - de scènes doen gek genoeg zowel vertrouwd en hedendaags als vreemd en ouderwets aan.

Het landschap kan het Connemara van vandaag zijn, maar de mensen zijn duidelijk uit het verleden. Jonge mannen in dikke truien rijden door de branding op pony's zonder zadel. Een fokker roeit in een boot naar een eiland met merries, en zijn hengst, Island Night, zwemt er achteraan.

Het landschap kan het Connemara van vandaag zijn, maar de mensen zijn duidelijk uit het verleden. Jonge mannen in dikke truien rijden door de branding op pony's zonder zadel. Een fokker roeit in een boot naar een eiland met merries en zijn hengst, Island Night, zwemt er geestdriftig achteraan.

Een lang vervlogen tijd

Er zijn niet veel Connemara pony's die nog karren met turf trekken zoals vroeger, en zelfs nog minder fokkers die hun hengst naar een harem van merries laten zwemmen. Nog niet zo lang geleden was de betrouwbare en vriendelijke Connemara pony bijna uit zijn eigen landschap verdwenen. Zoals een plaatselijke fokster het beschreef: ze dreigden een stukje van hun ziel kwijt te raken.

"De sterke comeback", zegt zij, "is een dankbetuiging van de plaatselijke bewoners aan de pony die er altijd voor hen was."


De teugels in handen

En dat de plaatselijke bewoners van deze pony's houden, daar bestaat geen twijfel over. Bezoekers zijn ook van ze gecharmeerd. Dat blijkt uit de vele ponytrektochten die in de streek worden gemaakt. En als je daar naar op zoek bent, dan ben je bij Willie Leahy aan het juiste adres. Hij is oprichter van het Dartfield Horse Museum and Heritage Centre in Galway en hij helpt je in het zadel. Willie is al jaren Ierlands (en van de rest van de wereld) belangrijkste fokker van Connemara pony's. Hij was de eerste man ter wereld die begon met paardentrektochtvakanties.

Nu is hij in de 70 en zit nog steeds stevig in het zadel. Hij besteedt veel van zijn tijd aan het begeleiden van ruiters en rijdt met ze over brede stranden, rond het moerasgebied van Roundstone en over de hellingen van Errisbeg Hill.

Zoals Willie zelf zegt: "Het is lastig om de magie en bekoring van Ierland te paard uit te leggen."

De opwindende Pony Sales

Een tocht is één manier om de aantrekkelijke vriendelijkheid van de pony te ervaren. Een bezoek aan de regelmatig plaatsvindende Connemara Pony Sales in Clifden is een andere. Hier kun je op je gemak de listen en kunst van de doorgewinterde paardenhandelaren gadeslaan. "Er komen hier kopers van zover als San Francisco en Tokyo", zegt John Riordan van Lishmar Connemara Ponies. "Dat komt door het sterke karakter van de pony. Het is een vriendelijk en veelzijdig ras."

Clifden, een plaats die bekend staat als de 'hoofdstad van Connemara', organiseert het Festival of the Connemara Pony dat een week duurt. Het hoogtepunt is de beroemde Connemara Pony Show - de grootste presentatie van Connemara pony's ter wereld. Hier laten de pony's trots hun bekwaamheid zien in oefenwedstrijden en competities onder het toeziend oog van een ervaren jury.

Vikingpony's?

Maar hoe zijn deze vriendelijke, rustige en atletische pony's eigenlijk in Ierland beland? De geschiedenis van de pony wordt betwist. De ene versie beweert dat toen de Spaanse Armada in 1588 voor de westkust van Ierland zonk, de paarden naar land zwommen en zich voortplantten met de inheemse pony's die wild in de bergen leefden.

Een andere versie zegt dat hun oorsprong teruggaat naar de Vikingtijd. Één ding is zeker: het succes van de pony is te danken aan zijn aanpassings- en overlevingsvermogen in het wilde en ruige landschap van het westen van Ierland.

Zoals John Riordan zegt: "Het is gewoon een heel speciale pony."