Golf en de 19e hole

Het is 1999. Drie Amerikanen, een Australiër en wat de halve bevolking van Waterville lijkt te zijn, gaan uit hun dak in de overvolle bar van het Butler Arms Hotel. De vier bezoekers zijn golfspelers, maar geen gewone spelers.

Winnaar van de US Open, Payne Stewart, brult een deun op zijn mondharmonica. Collega-winnaar Lee Janzen, nummer een van de wereld David Duval en de Australische ster Stuart Appleby schudden hun hoofd, lachen en zingen mee.

De pub barst uit zijn voegen en dus springt Stewart achter de bar voor een vrijwillige bardienst van een half uur. Hij wordt er door zijn caddie aan herinnerd dat hij helemaal niet afrekent met de klanten.

"Ik trakteer!" roept Stewart terug.

Terug naar Waterville

Na zijn bezoek aan Waterville met zijn maten Tiger Woods en Mark O'Meara het jaar daarvoor, kan Stewart het niet laten om weer langs te komen. Deze keer neemt hij zijn vrienden mee naar Kerry voor wat oefenrondes op de banen van Waterville en Ballybunion als voorbereiding op de British Open in de week daarop.

"Wij gaan de kroeg in en verzamelen ons om de piano" zegt Stewart over hoe hij afkoppelt na een training. "Ik haal mijn mondharmonica tevoorschijn en voordat je het weet is het 4 uur 's morgens."

Tegen de tijd dat hij het dorp aan de ruige Atlantische kust in county Kerry verlaat, zegt hij dat hij hier de burgemeester wil worden. Ze vertellen hem dat ze helemaal geen burgemeester hebben. En dat captain van de golfclub zijn eigenlijk veel meer voorstelt. Dus uiteindelijk maken ze hem captain voor het seizoen van 2000.

Tragisch genoeg overleed Payne Stewart een paar maanden later in een vliegtuigongeluk. Maar in Waterville leeft zijn herinnering voort. Er is een bronzen standbeeld voor hem opgericht door de vele vrienden die hij maakte tijdens deze korte bezoeken.

Een jaarlijkse bedevaart

Zo is Ierland. Toevallige ontmoetingen leiden tot vriendschappen voor het leven. Even iets drinken in de pub loopt uit op een feestje. Een eenmalige golfreis wordt een jaarlijkse bedevaart.

Wellicht heb je je zinnen gezet op het verkennen van onbekend terrein of wil je in contact komen met verloren gewaande wortels. Of misschien wil je gewoon wat kwaliteitstijd doorbrengen met vrienden of familie. Wat de reden ook is dat je gaat golfen in Ierland, je treedt in beroemde voetsporen.

Neem Keegan Bradley, de winnaar van de 2011 US PGA. Zijn tante Pat Bradley is een van de sterren in de Hall of Fame en heeft nauwe banden met county Cork.

Bradley kwam hier als kind tijdens een reis met zijn familie. Jaren later, nadat hij vrienden werd met Rory McIlroy, Padraig Harrington en Graeme McDowell, keerde hij terug.

 

Welkom thuis

"Mijn pa en mijn twee ooms speelden een toernooi in Yougahal in county Cork dat de Three Brothers heette," vertelt Bradley over zijn Ierse connecties. "Honderden mensen zeggen 'Welkom thuis' tegen me. Dat raakt me iedere keer. Het is gewoon een fenomenale ervaring geweest."

Behalve golfen, ging Bradley tijdens zijn korte reis ook een kijkje nemen bij de beroemde Giant's Causeway en de wereldbefaamde Bushmills Whiskey Distillery. Hij reisde die keer niet met zijn familie, maar veel anderen maken van hun familievakantie een bonding-ervaring.

De vader van dit soort evenementen is het jaarlijkse World Invitational Father & Son Tournament in Waterville in augustus. En nu is er zelfs een zusterevenement, het Father & Daughter Tournament op Trump International golf links (Doonbeg) in County Clare elke augustus.

Vader, zoon, moeder, dochter, oom of tante - misschien heb je geen Ierse wortels, maar toch krijg je net zo'n welkom-thuis-gevoel als wanneer je een van de familie bent.

Maak je klaar om te golfen op één van de golfbanen van Ierland...