Comté d'Offaly

Shannonbridge

Abritant Clonmacnoise, le château de Birr et de vastes pans de tourbière regorgeant de vie sauvage, Offaly est le joyau caché des Terres ancestrales d'Irlande

Au VIe siècle, le site monastique de Clonmacnoise était l'un des plus importants centres d'enseignement en Europe – un carrefour du début du christianisme, depuis lequel l'art, les connaissances et la foi se sont répandus sur tout le continent. Saint Ciarán et ses moines, qui ont fondé ce magnifique site au bord du fleuve Shannon, étaient bien évidemment des personnes très occupées : parmi les ruines de pierre à Clonmacnoise, vous trouverez aujourd'hui neuf églises, trois croix hautes exquises, une tour ronde emblématique du XIIe siècle et les vestiges d'une cathédrale. C'est ça, les Terres ancestrales d'Irlande !

Clonmacnoise
Clonmacnoise

Bog Buddies

Un cinquième de la superficie territoriale d'Offaly est recouvert de tourbière. En Europe, les anciennes tourbières comme celle-ci ont presque toutes disparu, mais les Midlands irlandais en regorgent encore, prouvant à quel point la vie sauvage peut être abondante dans ces endroits mystérieux.

Abritant des écosystèmes complexes et une riche flore et faune exotique, les tourbières sont elles-mêmes de véritables petits univers. Prenez par exemple Clara – même si elle ne mesure que 460 hectares, c'est l'un des meilleurs exemples existants de tourbière haute intacte en Europe de l'Ouest.

Ici, le nouveau centre des visiteurs raconte une histoire qui a commencé il y a environ 10 000 ans – de la genèse de la tourbière dans un lac ancien, aux Famine Roads creusées par des travailleurs au XIXe siècle, jusqu'aux coussins de sphaigne et de rossolis qui la recouvrent aujourd'hui.

Lough Boora
Lough Boora

Art dans le parc

D'autres merveilles naturelles peuvent être explorées à Lough Boora, où un « BioBlitz » a recensé plus de 940 espèces en 2012. Parmi les buissons de linaigrette à feuilles étroites et de minuscules orchidées sauvages, vous trouverez ici des pistes cyclables, des aires de pique-nique et un lieu unique : un parc de sculptures de 20 hectares.

Le Sculpture Park abrite les œuvres d'artistes qui se sont inspirés du riche patrimoine naturel et industriel de la tourbière. Des matériaux industriels trouvés dans la tourbière, comme des locomotives, des rails abandonnés ou encore du bois de charpente et des pierres, ont été utilisés avec la tourbe pour créer de magnifiques sculptures qui changent avec les saisons et font désormais partie du paysage.

En 2003, Lough Boora a dévoilé un autre trésor – un « corps de tourbière » de l'âge du fer surnommé Homme de Croghan, qui daterait d'il y a plus de 2 000 ans. Aujourd'hui exposé au National Museum of Ireland à Dublin, l'Homme de Croghan aurait été poignardé à mort.

Château de Birr
Château de Birr

Observation des étoiles

Outre ses accomplissements religieux anciens, Offaly a également été le site de grandes réussites scientifiques, quand la nature spirale de certaines galaxies fut observée pour la première fois à travers l'historique télescope de Birr.

Le « Léviathan », construit dans les années 1840 et possédant la forme d'un grand canon noir, est la pièce centrale du domaine du château de Birr. Pendant 70 ans, c'était le plus grand télescope du monde. Il fonctionne toujours. Et il suscite autant d'émerveillement que les étoiles qu'il permet d'observer.

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