Découvrir Athlone

Athlone, County Westmeath

Promenez-vous dans la ville d'Athlone située au bord de l'eau et découvrez un condensé enchanteur d'histoire, de restaurants animés et de paysages magnifiques.

Lorsque la lumière tombe, que les pintes de Guinness s'entrechoquent, que le feu crépite dans la cheminée et que l'odeur de tourbe vous chatouille les narines, le Sean's Bar ressemble à un petit coin de paradis. Ce pub incroyable, avec son plafond bas, ses murs couverts de tableaux et son plancher jonché de sciure de bois, a été le témoin de 1 000 ans d'histoire. C'est l'un des bars les plus anciens de la planète, et on ne s'étonne guère qu'il soit situé à Athlone – une ville dont la naissance remonte à l'âge de Bronze. 

Athlone
Athlone

Tout sur Athlone

Située au cœur de l'Irlande et construite sur les rives du puissant fleuve Shannon, Athlone n'a cessé d'exercer sa fascination au fil des siècles, attirant aussi bien le saint que le soldat. Lorsqu'on se promène dans la ville, chaque bâtiment raconte une histoire, du château érigé au 12e siècle aux baraquements du 17e siècle, sans oublier l'hospice du 19e siècle, un vestige de la Grande Famine.

Mais Athone est loin d'être une ville musée. L'artisanat s'y porte bien et on y discute allègrement dans des cafés chaleureux et décontractés comme le Lowe & Co. Les pubs, de Sean’s à Seery’s en passant par Gertie Browne's, comptent parmi les meilleurs de l'île. Avec également à proximité le lac de plaisance Lough Ree et le Shannon qui traverse la ville, c'est un véritable paradis naturel pour les randonneurs, les cyclistes et les amateurs de sports nautiques. 

Église Saint-Pierre-et-Saint-Paul
Église Saint-Pierre-et-Saint-Paul

Choses à voir et à faire

Une chose est sûre, Athlone a connu une histoire mouvementée. On s'y est livré bataille, la ville a été pillée par les Vikings et a subi deux sièges d'une extrême violence à la fin du 17e siècle, décrits par un survivant comme « l'enfer sur Terre ». Nous replongeons dans cette histoire grâce à la reconstitution proposée dans le superbe château d'Athlone, situé sur les rives du Shannon. Érigé en 1129, le château accueille une exposition interactive passionnante qui vous transporte 5 000 ans en arrière.

Une expérience fantastique [...] avec le récit tragique des guerres et des conquêtes retracées de manière captivante et stimulante pour l'esprit.

BridgetHG, TripAdvisor

De l'autre côté se trouve en édifice qui semble à des années-lumière des remparts érigés au 12e siècle qui lui font face. Inondée de lumière et offrant une belle vue panoramique sur l'eau, la galerie Luan expose des artistes locaux et internationaux et forme un contrepoint architectural étonnant avec son environnement.

Jetez ensuite un œil dans la principale église d'Athlone pour admirer les superbes vitraux, œuvre des ateliers de Harry Clarke. Promenez-vous sur les rives du Shannon, ou dirigez-vous vers la « rive gauche » de la ville et sa multitude d'excellents restaurants, de pubs et de boutiques pittoresques qui se succèdent au fil des rues et des allées. 

Clonmacnoise
Clonmacnoise

Merveilles en bordure de l'eau à Clonmacnoise

Connue pour sa situation centrale en Irlande, Athlone vous donne le sentiment d'être littéralement au cœur des choses, à proximité de sites qui comptent parmi les plus magnifiques de l'île. Le monumental site monastique de Clonmacnoise, construit au 6e siècle, se trouve non loin du fleuve. On peut y voir une collection impressionnante de hautes croix et de tours ainsi qu'une église, qui se détache sur les eaux gris-bleu du Shannon. Même si le monastère est facilement accessible en voiture, rien ne vaut l'arrivée en bateau. Pour cela, optez pour une croisière Viking Tours Ireland dont l'embarquement se fait juste à côté du château.

Parc historique et de loisirs Dún Na Sí
Parc historique et de loisirs Dún Na Sí

Au-delà de la ville

À peine sorti d'Athlone, vous verrez que la vie urbaine cède la place à une campagne où abondent les plans d'eau et les grandes étendues de verdure. Une promenade dans cette partie de l'île procure un sentiment de sérénité. Explorez la ville médiévale abandonnée de Rindoon et les rives ouest de Lough Ree, ou contemplez les clairières ensoleillées et les vues du lac en empruntant le sentier forestier de Portlick, créé dans le cadre du Millenium Project. Et que diriez-vous d'un circuit à vélo ? Louez un vélo en ville et quittez la route pour emprunter l'ancienne voie ferroviaire, un sentier verdoyant de 40 km qui relie Mullingar et Athlone. Vous pouvez le suivre jusqu'au bout, mais nous vous conseillons de parcourir les 8 km environ entre Athlone et Moate, pour visiter le parc de loisirs et du patrimoine de Dún na Sí.

De nombreuses excursions d'une journée sont également possibles. Veillez à réserver du temps pour découvrir le Parc forestier de Lough Key, un superbe terrain de jeu et d'aventure situé dans le comté de Roscommon, la propriété, les jardins et le parc de Belvedere, avec ses folies et ses promenades en forêt, sans oublier le très pittoresque Musée du patrimoine de Derryglad.

Pour aller plus loin

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