Ierlands eilanden

Keem Bay, Achill Island
Keem Bay, Achill Island

Van antieke ruïnes tot dreunende traditionele muzieksessies, van verborgen stranden tot ruige wandelroutes: de eilanden van Ierland bieden een scala aan nieuwe ideeën

Ierland houdt niet op aan de kustlijn of de inhammen. De uiteinden van het land vormen eigenlijk pas het begin van het avontuur – de springplank vanwaar je de Atlantische Oceaan of Ierse Zee oversteekt naar enkele van de best bewaarde geheimen van het land. Deze romantische rotsen liggen ook lang niet zo ver weg als het lijkt … sommige kunnen over een brug bereikt worden; andere bevinden zich per veerboot op 20 minuten afstand.

Ierlands eilanden hebben eeuwenlang tot de verbeelding gesproken. Op Skellig Michael trotseerden vroeg-christelijke monniken wilde winterstormen in bijenkorfvormige hutten. Vanuit Clare Island organiseerde Grace O’Malley, de 16de-eeuwse zeeroverskoningin, haar strooptochten.

En de eilanden hebben ook talloze kunstenaars geïnspireerd – Sherkin Island biedt zelfs een eigen diploma in visuele kunst aan.

Of je nu een korte kajaktocht maakt naar de religieuze rotstekeningen van het Witte Eiland in Fermanagh of een langere overtocht per ferry naar de Aran-eilanden: het effect is hetzelfde. De eilanden van Ierland zijn bezaaid met verlaten dorpjes, kloosterruïnes, vervaarlijke kliffen en overwinterende vogels.

Ze zijn thuishavens van de Ierse taal. En in tegenstelling tot wat je zou denken, kun je dankzij moderne wifi en 3G even verbonden als anders zijn, terwijl je in ‘splendid isolation’ vertoeft.

Man of Aran

Toen ’s werelds beste rotsduikers onlangs van de kliffen van Inis Mór af sprongen, in het Hol van het Serpent – een nagenoeg perfect rechthoekig gat in de kalkstenen kliffen –, was die aanblik best wel surrealistisch.

Maar de Aran-eilanden hebben de gewoonte om zichzelf prominent op de kaart te zetten. Per slot van rekening was dit de plek waar Robert O’Flaherty ‘Man of Aran’ filmde. Het is tevens de plek waar de sitcom Father Ted van de Britse zender Channel 4 werd opgenomen, en is eveneens de thuisbasis van het Unesco Werelderfgoed Dún Aonghusa.

The cable guy

Alhoewel vele van de eilanden van Ierland eenvoudig toegankelijk zijn (Achill en Valentia kunnen in luttele seconden via een brug worden bereikt), vergen sommige een iets charismatischer overtocht.

En dat geldt in het bijzonder voor Dursey Island, het thuis van slechts een handjevol mensen – en een 200 jaar oude signaaltoren die als eerste verdedigingslinie tegen de bedreiging van een Franse invasie werd gebouwd – net vóór de punt van het schiereiland Beara in Cork.

Aan de overkant van een nauwe maar verraderlijke zeestraat gelegen, wordt Dursey bereikt met de enige kabelbaan van Ierland. Het duurt 10 minuten om van het vasteland naar het eiland te komen, 250 meter boven de zee glijdend.

Rathlin in het noorden

Aan de kop van Ierland ligt zijn noordelijkste eiland – Rathlin. Bezaaid met felgele gaspeldoorn en omringd door mollige zeehonden, is het behoorlijk uitgestrekt.

Veerboten zetten koers naar de rots vanaf het mooie dorpje Ballycastle en de nadering van de kliffen met natuurlijke treden biedt een prachtig uitzicht. Een speciale vermelding verdient de bescheiden maar mooie kerk, gesitueerd in een idyllisch stukje groen, dat voor een extra dosis rust zorgt.

En is dat niet net wat je nodig hebt bij een bezoek aan een eiland? Een dosis rust: iets wat tegenwoordig behoorlijk zeldzaam kan zijn.