Golfen voor de glorie tijdens de US Open 2013

Graeme McDowell woont tegenwoordig in Florida, maar hij is nog steeds een Ier in hart en nieren. Ierland zit gewoon in zijn DNA, zegt golfschrijver Brian Keogh

Waarom zou hij anders zijn eigen café-restaurant, Nona Blue genaamd, hebben laten bouwen in het broeierige Orlando, Florida, op loopafstand van zijn Amerikaanse woning? Het is een kroeg met Guinness van de tap en prima eten als brandstof voor goede gesprekken na de wedstrijd. Precies eigenlijk zoals zijn favoriete kroeg in zijn thuisplaats Portrush, die dichtbij de meer bescheiden Rathmore Golf Club ligt, de thuisclub van McDowell.

Maar op dit moment is de enige loopafstand waar Graeme McDowell zich mee bezighoudt die naar zijn eerste lange slag vanaf de tee tijdens de US Open op de Merion Golf Club in Pennsylvania op 13 juni. De leden zullen zichzelf koelte toewuiven op het terras van de bar terwijl de spelers op een paar meter afstand hun best doen op de eerste tee.

Thuis ver van huis

Dat is trouwens niet veel anders dan op Rathmore, waar de leden ook buiten zitten als het weer het toelaat. Maar ze staan er ook om bekend dat ze nu en dan hun consumpties beperken tot thee en koffie, zoals het geval was in juni 2010 toen McDowell voor de eerste keer de US Open won op Pebble Beach aan de Amerikaanse westkust.

Het was al zo laat toen de favoriete jongen uit Portrush zijn vader Kenny omhelsde op Vaderdag, dat de leden zichzelf moesten opsluiten in de bar tot drie uur 's nachts om de ontknoping te kunnen zien. Robbie Doherty, al vele jaren bestuurslid, legt uit: "Volgens de zondagse drankwet waren we verplicht de bar om 22.00 uur te sluiten dus we schonken toen alleen nog maar koffie en thee."

Het succes vieren

Sindsdien zijn er op Rathmore al heel wat feestelijke biertjes gedronken ter ere van McDowell. Het was per slot van rekening op de andere grote linksbanen van Ierland waar de nummer 7 van de wereld zijn US Open-stijl leerde - recht slaan en dodelijk chippen en putten. Hij is een van de favorieten om Tiger Woods en Rory McIlroy te verslaan op Merion.

Die linksbanen waar hij zijn vaardigheden leerden zijn onder meer Royal Portrush, waar hij de titel Irish Amateur won in 2000, de lastige en krappe Laytown en Bettystown aan de oostkust en de omgekeerde greens van Lahinch en Rosses Point in county Sligo in het wilde westen.

Lange zomeravonden in Ierland

Natuurlijk gaat McDowells liefde voor het korte spel terug naar die lange Ierse zomeravonden toen hij ballen sloeg in het maanlicht met zijn jongere broer Gary in de badplaats Portrush in county Antrim.

"De jongens lééfden zo'n beetje op de golfbaan, vooral tijdens de schoolvakantie," vertelt vader Kenny. "Ik zette ze 's zomers om kwart over 8 's morgens af op de club voordat ik naar mijn werk ging. Ze hadden een lunchpakket bij zich en 's avonds brachten we ze hun avondeten. Vaak waren ze om negen uur 's avonds nog niet thuis."

"Ze oefenden slagen in de zeventiende hole. Je weet wel hoe dat gaat. Je slaat ballen in het donker en je ogen raken gewend aan de duisternis."

Talent koesteren

Geen wonder dus dat zijn ervaring op de smalle fairways van de linksbanen van Lahinch, Baltray en Portstewart van McDowell de fantastische speler maakte die hij nu is.

Of de stad van broederlijke liefde hem net zo goed behandelt tijdens de US Open valt te bezien. De nummer één van de wereld Tiger Woods jaagt immers op die 15e overwinning van een major en speelt zijn beste golf sinds hij de laatste US Open won in 2008.

En al krijgt Rory McIlroy het misschien moeilijk, hij zal ons eraan herinneren dat, ook al is topvorm niet eeuwig durend, klasse niet vergaat.

Wat je niet mag missen: de topspelers McIlroy, Harrington, Lowry ,McGinley, Clarke en McDowell zijn te zien tijdens de Irish Open die een week later worden gespeeld in Carton House...dat is nog eens een Open Invitation. Kom jij ook?