Ijshockey tijdens de WPFG

Ijshockeyteams zullen deze augustus strijden om de eer, maar ze gaan niet voor de Stanley Cup…

In plaats daarvan richten ze op het doel tijdens de 2013 World Police and Fire Games (WPFG), die gehouden worden in Belfast, Noord-Ierland. Het belooft een van de grootste evenementen van het programma te worden.

Ijshockey is enorm populair in Noord-Ierland dankzij de enige professionele thuisploeg, de Belfast Giants. En nu zullen de NI Tridents - het eerste verenigde Ierse sportteam ooit van de gezamenlijke hulpdiensten (dus afkomstig uit zowel de Republiek Ierland als Noord-Ierland) - alles op alles zetten voor hun thuispubliek tijdens de WPFG. Maar ze zullen het moeten opnemen tegen gedegen tegenstanders. Teamcoach van de NI Tridents, Beni McCallister, zegt dat het bij de 2013 WPFG "meer gaat om het meedoen". De spelen zijn een geweldige kans om topspelers in actie te zien.

Op het lijf geschreven van Ierse sporthelden

Ijshockeyfan en frequente Ierlandganger Gerry Britt uit de VS was benieuwd naar dit groeiende ijshockeyfenomeen: "Ik weet nog dat ik erg verbaasd was toen ik de eerste keer hoorde over de Belfast Giants. Ijshockeyen de Ieren? Echt?" Hij heeft echter geen twijfels over de kansen van de Tridents: "het eiland is geografisch goed gelegen om te strijden tegen veel van de 'ijsdragende'landen. Groot, koppig, atletisch, slim en aanvallend zijn allemaal eigenschappen die goed van pas komen in ijshockey. Het is een sport die de Ieren op het lijf is geschreven."

Het Ierse ijshockeyverleden

Ierse ijshockeyers zijn er al jaren, merkt Gerry op. "Met name Boston en New York hebben een duidelijke traditie van populaire Iers-Amerikaanse spelers. De sport is altijd een favoriet geweest van de Ierse stadskinderen daar."

Op de loonlijst van The New York Rangers bijvoorbeeld staan spelers als McDonagh, Callahan en Boyle, en de NHL (National Hockey League) heeft zelfs een lijst samengesteld met de top 10 NHL-spelers van Ierse afkomst. Eén man uit Belfast, Owen Nolan, heeft al 18 seizoenen in de NHL gespeeld en het ziet er naar uit dat hij er nog een gaat volbrengen.

Het is geen sport voor watjes. Gerry vat het als volgt samen: "Ijshockey is eigenlijk hurling op ijs: iedereen jaagt achter een puck aan op messcherpe schaatsen, elkaar zo hard mogelijk rakend. De slagen van de sticks kunnen wel een snelheid bereiken van 170 km per uur."

Openingsact

Omdat het zo'n populaire sport is, beginnen de World Police and Fire Games met een ijshockeytoernooi dat wordt gespeeld vóór de officiële opening van de 2013 Games. Dit evenement vindt plaats van 25 juli tot 9 augustus in het stadium van de Belfast Giants, de Odyssey Arena en in de Dundonald International Ice Bowl. Naar verwachting doen er zo'n 96 teams mee, verdeeld over zes categorieën: open 1, open 2, boven de 35, boven de 45, dames en beginnelingen. Elk team speelt tenminste vier wedstrijden, gevolgd door de halve finales en finale van hun categorie.

De NI Tridents kunnen stevige tegenstand verwachten van de stad New York. Gerry zegt: "The NYPD en NYFD spelen zo'n beetje het ruigste amateurijshockey van Amerika, en ze doen er alles aan om de andere partij te verslaan."

Hopelijk kunnen onze Noord-Ierse nieuwkomers rekenen op het typische 'geluk van de Ieren'! We zullen moeten afwachten of de ploeg van Beni bovenaan eindigt. Hoe dan ook, het wordt een spektakel. De vraag is: ben jij er ook bij?