Westmeath

Fore Abbey, Castlepollards, County Westmeath
Fore Abbey, Castlepollards, County Westmeath

Wat Westmeath mist aan kust maakt het goed met een overvloed aan meren…en zeven vreemde wonderen

Er zijn veel redenen waarom Westmeath een geweldig dagje uit is, maar er is één reden waarom het een geweldige bestemming is: de meren. Een aantal van die meren zoals Lough Ennell en Lough Owel zijn populaire plekken voor watersporten en vissen. Andere meren, zoals Lough Derravaragh, maken een wezenlijk deel uit van de Ierse mythologie.

Volgens de legende is dit waar de Children of Lir door hun jaloerse stiefmoeder werden betoverd in zwanen, en werden veroordeeld tot 900 jaar rondzwerven.

Als je de gebaande paden verlaat, vind je ook een hoop meren waar je de enige zult zijn om te vissen en picknicken. Loch Ban (vertaald uit het Iers als 'het witte meer') is een uitblinker tussen de minder bekende meren. Op een heldere winterochtend is het een magische plek met veel mist en wuivende varens en riet. In de zomer kun je er heerlijk zwemmen.

Westmeath heeft ook sneller stromend water. Hier, middenin Ierland, liggen de melkveeboerderijen van Westmeath langs de rivier de Shannon.

De plaats Athlone is de poort van de rivier. Het is een werelds trefpunt waar je net zo makkelijk een plezierjacht kunt huren als op het droge kunt blijven om het middeleeuws kasteel en de artistieke Left Bank te verkennen.

Jaloers type

Een paar kilometer buiten Mullingar, de hoofdplaats van Westmeath, kom je bij het prachtige landgoed van het Belvedere House dat uitkijkt over het Lough Ennell. Een jachthuis is geen voor de hand liggende plaats voor verfijnde plafonds met vuurspuwende draken. Maar nog bijzonderder is de Jealous Wall.

Een gotische folly

De Jealous Wall is een enorme gotische folly (een nep-abdijruïne), gebouwd door de eigenaar van het jachthuis, Lord Belvedere. Het was bedoeld om het zicht te onttrekken aan het nabijgelegen en meer grootse Tudenham House van zijn broer.

Deze zelfde 'Wicked Earl' was berucht om het 31 jaar lang opsluiten van zijn vrouw wegens een valse beschuldiging van ontrouw. Niet bepaald een bescheiden en aimabel man, lijkt het.

De zeven wonderen

Als je je al verwondert over de Jealous Wall, wacht dan maar tot je in Fore komt. In dit kleine dorp liggen de overblijfselen van de 7e eeuwse kloosternederzetting St. Fechin. Het is de grootste benedictijnse plaats van Ierland, en een van de fabelachtige Zeven Wonderen van Fore.

De Zeven Wonderen zijn 'wonderen' die verband houden met St. Fechin (een boom die niet verbrandt, een klooster gebouwd op een moeras, water dat niet kan koken, enzovoort). Het is een nogal lichthartige interpretatie van de volksverhalen waarmee de heilige wordt geassocieerd. Maar dit is zonder twijfel een vreemdsoortige plaats.

Hoe is die zo lang onder de radar gebleven? Misschien is dat het achtste wonder. Je zult Westmeath moeten bezoeken om daar achter te komen.