Camogie-spelers tonen ongeëvenaarde balbeheersing

In juli vertonen de beste vrouwenvoetbalspelers van Europa hun kunsten in Zweden tijdens de UEFA Kampioenschappen (ook wel EK Vrouwen 2013), maar in een ander deel van Europa strijdt een groep vrouwen in een heel eigen spel.

De recente opkomst van de National Women's Soccer League (NSWL) in de VS en de Westfield W-League in Australië bewijzen de wereldwijde bloei van het vrouwenvoetbal, wat ook blijkt uit de opwinding over het Europees kampioenschap voor vrouwen in 2013.

En terwijl die sport blijft groeien, kunnen er misschien lessen worden getrokken uit een van Ierlands snelste sporten.

Camogieis een van de populairste vrouwensporten in Ierland, een supersnel spel dat wordt gespeeld met een kleine bal en een stick van essenhout (een flinke portie moed helpt ook).

Snelste sport

De sport camogie werd 110 jaar geleden officieel gevestigd en is een van de snelste balspelen ter wereld. De kleine, harde sliotar (bal) kan 130 km per uur halen na een tik met de camân, de essenhouten stick die de spelers gebruiken om de bal te beheersen, te passen of weg te schieten.

Naast Gaelic football en hurling behoort ook camogie tot Ierlands grootste sportorganisatie; de GAA (Gaelic Athletic Association). De Gaelic balspelen, misschien wel Ierlands best bewaarde geheim, zijn voor Ierland wat honkbal is voor Amerika of rugby voor Nieuw-Zeeland, Australië en Zuid-Afrika – het zijn veel meer dan sporten: ze zijn verankerd in de nationale ziel.

Het spel

Camogie deelt dezelfde voorzieningen en merendeels dezelfde regels als hurling en Gaelic football, met een paar belangrijke verschillen.

Er wordt gedurende zestig minuten gespeeld in teams van 15, die goals of punten scoren door de bal tussen de H-vormige doelpalen te werken. Je kunt veilig stellen dat goalkeepers in camogie een speciaal slag zijn; vrijwillig in de baan van een projectiel met de grootte van een honkbal gaan staan, is niet ieders kopje thee...

Opmerkelijk genoeg dragen de spelers weinig bescherming. Helmen zijn onlangs verplicht gesteld en er worden scheenbeschermers gebruikt, maar meer eigenlijk niet.

Alleen voor vrouwen

De status van het spel als een activiteit voor vrouwen is ook ongebruikelijk. Maar het heeft zich daardoor wel aan de schaduw van het hurling kunnen ontworstelen.

De sport kent een trots verleden vol vrouwelijke presidenten en bewindvoerders en het spel is op een unieke manier in de markt gezet, in recente jaren zelfs met behulp van de plagerige slogan “chicks met sticks”.

Kunst

Ondanks het prominente fysieke aspect van het spel is camogie in feite een uiterst subtiele behendigheidssport. Spelers moeten een uitstekende coördinatie hebben om de bal uit de lucht te plukken, evenwichtsgevoel om te sprinten met de sliotar op hun camân (stick), en de kracht om te passen of te schieten over afstanden van wel 70 meter.

In een enkele pass van het spel kunnen topspelers alle vaardigheden vertonen die we aantreffen bij honkbal, basketbal en voetbal.

De vereiste behendigheid betekent dat de meeste topspeelsters vrijwel geboren worden met een camân in hun hand. In ‘hurling counties’ zoals Kilkenny, Corkor Antrim komt u dan ook vaak kinderen tegen met hun eigen eindje essenhout, op weg naar het plaatselijke veld voor een ‘puck about'.

Het kampioenschap

In juli wordt het merendeel van de competitiewedstrijden voor het the All-Ireland Camogie Championship overal in het land gespeeld.

Zoals bij alle Gaelic-spelen zijn de spelers amateurs (maar zeker even bevlogen als de profs). Het vertegenwoordigen van de eigen county te mogen in Croke Park, het nationale stadion van de GAA, is de ultieme beloning. Het county-systeem ligt ten grondslag aan al deze sporten en verklaart het hartstochtelijke enthousiasme van de Ieren tijdens de wedstrijden.

Je steunt de county waar je bent geboren, vrijwel zonder uitzondering. Er bestaat geen transfersysteem, dus de band tussen de spelers en hun supporters zit heel diep.

De sport spelen

Het nieuwe initiatief van de GAA, a href="http://www.ireland.com/destinations/republic-of-ireland/dublin/drumcondra/all/1-84007?view=0">Experience GAA betekent dat bezoekers aan Ierland hurling, camogie en Gaelic football onder de knie kunnen krijgen op trainingsdagen met volledig bevoegde coaches die je de basisvaardigheden onderwijzen en je alles vertellen over de Gaelic balspelen in Ierland.

Ook het GAA Museum in Croke Parkis een geweldige plaats om meer te leren over de spelen. Er zijn dagelijks stadionrondleidingen, waaronder de spectaculaire "rooftop tour" op het dak, en bezoekers uit de hele wereld kunnen hun behendigheid testen in het interactieve deel van het museum.

En zoals de topspelers je zullen vertellen, als je de kunst van camogie eenmaal meester bent, heb je de hele wereld in je zak. Ze zouden het zelfs de dames op het EK 2013, de W League en de NWSL knap moeilijk kunnen maken...