Co Antrim

Harland and Wolff shipyards, Belfast
Harland and Wolff shipyards, Belfast

Belfast is het kloppende hart, maar county Antrim stopt niet bij de stadsgrens. Het strekt zich uit van de mythische negen glens (valleien) tot aan de Giant’s Causeway

Als hoofdstad van Noord-Ierland neemt Belfast zonder twijfel de belangrijkste plaats in.

De RMS Titanic werd in deze havenstad gebouwd: "Toen ze uit Belfast vertrok, was ze prima in orde" geinen de plaatselijke bewoners. Een eeuw later is de iconische Titanic Belfast-attractie het middelpunt van een vernieuwde wijk die genoemd is naar het noodlottige lijnschip.

Al werd het Belfast van de 20e eeuw bepaald door politieke strijd, vandaag de dag is het een energieke en hartelijke stad. Lady Gaga en de MTV Europe Music Awards waren al te gast. Je vindt er glansrijke hotels en winkelcentra en het splinternieuwe Metropolitan Arts Centre (MAC).

Veelzeggend is dat voormalige no-go-gebieden als de Falls en Shankill Roads nu het middelpunt zijn van de geweldige Black Taxi Tours. Ga lekker zitten, relax, en laat de taxichauffeurs het woord voeren. Ze hebben een hele hoop te vertellen.

Buiten Belfast

Buiten Belfast, in Antrim, vindt je het grootste meer van Ierland en Groot-Brittannië (Lough Neagh) en een van de meest herkenbare Unesco Werelderfgoedplaatsen van West-Europa (de Giant's Causeway). Het is tevens de geboorteplaats van Hollywoodster Liam Neeson (Ballymena).

Als je afgaat op hoe de Lonely Planet de Noord-Ierse kust beschrijft, als een reusachtig aardrijkskundelokaal, dan is de Giant's Causeway de allereerste les.

De Causeway is ontstaan door miljoenen jaren aan vulkanische en geologische activiteit en bestaat uit 40.000 basalten pilaren die uitsteken uit de Ierse Zee. Of je mag ook de mythische reus Fionn mac Cumhaill geloven die de Causeway ziet als als een pad door zee om naar Schotland te lopen.

Een nieuw bezoekerscentrum licht beide versies toe.

Bij de brug

Als je een bezoek brengt aan de Causeway, ga dan ook kijken bij de touwbrug van Carrick-a-Rede een eindje verderop. De brug werd van oorsprong gemaakt door vissers die hun zalmnetten in de gaten wilden houden. De tegenwoordige constructie is een avontuurlijk brug boven een 20 meter brede en 23 meter diepe kloof naar Carrick Island.

Probeer niet naar beneden te kijken! En als je het toch doet, maak je dan maar geen zorgen. Weer stevig op de grond wacht er een versterkend middel op je in de Old Bushmills whiskeystokerij.

Van glen naar glen

Tussen de stad en de kust biedt Antrim een fraaie autoroute in de vorm van een zwerftocht door de Glens of Antrim. De negen, diep uitgesleten glens (valleine) liggen verspreid over 32 vierkante kilometer van de Antrim Coast Road. Je kunt er niet alleen de gletsjerdalen zien maar ook zandstranden, verticale kliffen en watervallen, onderbroken door oude culturele bezienswaardigheden.

Spreekt het Ierse buitenleven je aan? Laat het hier dan niet bij. Je kunt geweldig surfen op de golven aan de Antrim-kust. Scubaduiken vanaf Rathlin Island. En er is een links-golfbaan van wereldklasse op de Royal Portrush Golf Club, organisator van de 2012 Irish Open. Fore!