Op zoek naar 'De as van mijn moeder'

The River Shannon, County Limerick
The River Shannon, County Limerick

In 'De as van mijn moeder', het autobiografische boek over de jeugd van Frank McCourt, komt de stad Limerick er niet zo best van af. Maar fans van het boek zullen ontdekken dat hen een veel warmer welkom wacht als ze de stad bezoeken

Toen Frank McCourt Angela's Ashes (in het Nederlands 'De as van mijn moeder') schreef, een autobiografisch boek over zijn jeugd in de stad Limerick in de jaren 30 en 40 van de vorige eeuw, kon hij niet hebben vermoed wat hij in beweging zou zetten.

Niet alleen was zijn verhaal over genadeloze armoe het begin van een nieuw genre literatuur dat de naam ‘misery-lit’ kreeg, maar ook verdeelde het lezers in twee groepen. Een groep vond het boek prachtig en een groep vond dat hij de stad en zijn inwoners onvergeeflijk had zwartgemaakt.

Het boek dat de Pulitzer Prize won, zette de stad Limerick in ieder geval op de kaart.  

Voor fans van het boek en de film is er nog steeds veel te zien, al zijn de sloppenwijken gelukkig al lang verdwenen.

En volgens Andrew Bennett, van wie de sombere toon als voice-over te horen is in de film met Robert Carlyle en Emily Watson, is er nog meer veranderd.


"Ik ben net buiten de stad opgegroeid en het is nu een veel vriendelijkere, prettigere plaats," zegt Bennett. "Limerick heeft altijd een reputatie gehad van dapperheid, en dat ging gepaard met een soort harde, stoere mannencultuur. Maar toen de universiteit werd geopend, kwamen er ineens mensen uit alle windstreken. En ook veel meisjes."

Van school tot museum

Meisjes waren een heel ander ras voor de jonge McCourt. Hij zat op de jongensschool Leamy's School aan Hartstonge Street, wat nu het Frank McCourt Museum is geworden.

De jonge Frank noemt ook nog een andere school, de kakkineuze Crescent, waar de acteur Richard Harris en radio- en televisiepresentator Terry Wogan op hebben gezeten. Bennett is daar ook naar school gegaan, maar tegen die tijd was de school gemengd en verhuisd naar de rand van de stad.

"Ik vond het er heerlijk," vertelt Bennett. "Maar ik weet dat anderen me vertelden dat de sfeer totaal anders was dan die van de oude school."

Een onvergetelijke stadswandeling

Het grootste deel van de stad is trots op zijn illustere zoon. Je kunt meelopen met een officiële Angela's Ashes Walk. Die begint bij het toeristenbureau en slingert door de straten naar plaatsen die een rol speelden in het boek.

Blijkbaar erg populair bij bezoekers. "Topklasse. Hij wist echt waar hij over praatte," zei een bezoeker uit Engeland over de gids. "Een heel erg leuke ervaring," zegt een andere bezoeker uit New York.

Er zijn ook een heleboel andere dingen te beleven in de stad van McCourt. Het wereldberoemde Hunt Museum gehuisvest in het imposante Custom House is een must. En de stad zelf is prachtig vernieuwd. "Een periode" zegt Bennett, "had Limerick de Shannon zijn rug toegekeerd. Je kon er niet bij komen. Nu zijn er wandelpaden en cafés gebouwd en is het weer zoals het moet zijn: in het hart van de stad."

“Het is een superleuke plek om uit te gaan," vervolgt Bennett. "Vrienden van mij reizen met voorstellingen door het land en als ze optreden in het Belltable Arts Centre bijvoorbeeld, of op de universiteit, dan hoor ik altijd van ze dat ze het de beste avond ooit vonden."

Wat zou Frank McCourt nu van de stad van zijn jeugd vinden?