Downton Abbey komt tot leven

The library at Lisnavagh, County Carlow
The library at Lisnavagh, County Carlow

Geniet van de aristocratische levensstijl en glamour uit het Titanictijdperk met een verblijf tussen reallife aristocraten in een Iers kasteel of landhuis

"In de tijd van mijn grootouders was het echt zoals Downton Abbey. Met grote feesten in het weekend en een hoop bedienden," vertelt Fred Madden. Hij is erfgenaam van Hilton Park in county Monaghan, een landgoed dat al vierhonderd jaar in het bezit is van zijn familie.

Maar zoals het echte Highclere Castle, waar de door Julian Fellows geschreven avonturen van de Earl of Grantham worden gefilmd, moeten landhuizen en kastelen een manier vinden om te overleven in de 21e eeuw.

En gelukkig voor wie houdt van de glamour uit het Titanictijdperk, zijn veel van die huizen nu geopend voor betalende gasten.

Alan Brooke, de 3e burggraaf Brookeborough van Colebrooke Park in Fermanagh is ervan overtuigd dat de feesten in deze grootse huizen iets magisch hadden: "Mensen werden uitgenodigd omdat ze interessant waren en vermakelijk gezelschap voor de familie en elkaar."

"Tegenwoordig hebben we groepen die komen jagen of vissen en die elkaar al kennen. Dat maakt het een stuk makkelijker omdat wij als gastheren echt deelnemen als mensen hier verblijven."

De ziel van het gebouw

Maar het zijn niet alleen  financiële redenen. De familie van de man van Emily Bunbury kocht in 1702 Lisnavagh, in county Carlow. Zij zegt dat gasten essentieel zijn voor de ziel van het gebouw. "Je voelt het zo gauw je binnenkomt: Lisnavagh houdt wel van een feestje, anders krijgt het hier al snel de sfeer van een museum."

Levende geschiedenis

Dus hoe is dat nou, om vreemden in je woonkamer te hebben? "Druk!" lacht Alex Durdin-Robertson. Zijn familie woont al in Huntington Castle in Carlow sinds het in 1625 werd gebouwd. "We hebben twee peuters, vier honden en een paar hangbuikzwijnen. Ook zonder bezoekers zou het hier een chaos zijn!"

Maar toch, in een nationaal monument wonen is een kwestie van het vinden van een balans. "Aan de ene kant is het een 400 jaar oud kasteel, maar aan de andere kant is het de plek waar wij wonen. Om zes uur 's avonds wordt het weer gewoon ons thuis.

Thuis in een kasteel

“Opgroeien in een kasteel was geweldig", bekent Alex: "We verstopten ons altijd onder een hemelbed en moesten giechelen als er bezoekers kwamen. Zij dachten waarschijnlijk dat het spookte!"

Maar voor alle huizen geldt, als het seizoen is afgelopen, gaan de deuren dicht. "Ik heb wel eens binnen gevoetbald. De bal raakte een glas rode wijn en de hele muur zat onder," herinnert Fred zich. De meesten onder ons zouden dat met een vochtige doek oplossen, maar in een huis als Hilton Park is dat niet zo eenvoudig.

"Het behang in een van de slaapkamers staat zelfs op de monumentenlijst," zegt Fred. "Gelukkig gebeurde het ongelukje in de zitkamer en hadden we nog een extra rol behang liggen. We konden de schade dus herstellen. Ik ben daarna wel iets voorzichtiger geworden!"

De drukste maanden op Colebrooke zijn de wintermaanden vanwege de jacht. De andere huizen zijn juist geopend tijdens de zomer. Maar voor allemaal geldt, als het seizoen is afgelopen, gaan de deuren dicht.

Emily Bunbury zegt hetzelfde als de andere eigenaren: "Tegen die tijd heeft het huis een poosje rust nodig, en wij ook!"

Spreekt het je aan om in een groots landhuis of kasteel te overnachten op het eiland Ierland, dan zijn er hier alvast vijf om te proberen.