Comtés de Donegal, Sligo et Mayo en 5 jours

Renouez avec la nature sur des îles reculées, écoutez les rythmes locaux lors d'une session traditionnelle et admirez les vagues vertigineuses parfaites pour le surf.

Au fil des trois comtés de Donegal, Sligo et Mayo, vous aurez un aperçu authentique des facettes sauvages de l'ouest.

Au départ de Donegal, le paradis des surfeurs, vous explorerez ensuite Sligo, la patrie de Yeats, avant de traverser l'île d'Achill et de terminer votre périple à Westport, dans le comté de Mayo. Cet itinéraire touristique couvre trois comtés entiers et peut donc prendre jusqu'à cinq jours pour véritablement en saisir toute la magie.

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1er jour

Ville de Donegal à la ville de Sligo : 100 km soit 2 heures à 50km/h

Ville de Donegal à Mullaghmore Head

Le début de ce trajet nous conduit à la ville de Donegal où vous ferez vos adieux à ce vaste comté en poursuivant vers le sud du Wild Atlantic Way. Profitez de la soirée après une balade le long du port et une ration d'huîtres de la baie de Donegal fraîchement débarquées des chalutiers.

Mullaghmore Head

Mullaghmore Head est l'endroit où sont battus les records de surf. Le dernier à avoir été pulvérisé date de 2012. C'est aussi là que vous trouverez l'un des soins les plus purs de la nature... Songez à un bain chaud d'algues de l'Atlantique au Pier Head Hotel.

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Plage de Streedagh

En tant qu'île, nous avons eu notre part de visiteurs venus par la mer. Certains ont connu une fin tragique sur ces rivages. Vous pouvez visiter le site du naufrage de l'Armada espagnole du XVIe siècle sur la plage de Streedagh, dans le comté de Sligo. Un monument commémoratif rend désormais hommage aux naufragés.

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Les simples spectateurs – et ils sont nombreux à venir à Mullaghmore uniquement pour jouer les curieux – célèbrent ces moments de glisse sur les vagues par des explosions de joie sur le rivage. Il vous suffit de suivre les voitures qui arborent une planche de surf attachée au toit pour vous retrouver en plein cœur de l'action. Vous avez aussi la possibilité d'aller au Pier Head Hotel en bord de mer, pour vous extasier sur la vue depuis le confort intérieur de l'établissement.

Mullaghmore Head à la ville de Sligo

Laissez les casse-cou en combinaison néoprène à Mullaghmore et partez pour le sud vers la ville de Sligo, un lieu réputé pour ses sessions entraînantes de musique irlandaise traditionnelle. En fait, l'excellente réputation de la ville en a fait un lieu de choix pour l'organisation du plus prestigieux festival de musique irlandaise de l'île : le All-Ireland Fleadh Cheoil. Alors, n'oubliez pas d'emporter vos chaussures de danse si vous venez à Sligo vers le mois d'août 2014.

Vous êtes aussi dans la patrie de Yeats. W.B. Yeats (né d'une mère originaire de Sligo qui a ramené ses enfants pour les élever dans son comté natal), lauréat du prix Nobel, est célébré dans la ville comme dans la campagne. L'impressionnant Ben Bulben dans le massif Dartry est visible depuis la ville de Sligo. Il ne fait aucun doute que cette même vue sur l'imposante formation rocheuse a inspiré à W.B. Yeats son poème Sous Ben Bulben. Son jeune frère Jack a également veillé à ce que ses illustres œuvres d'art dépeignent un peu de cette beauté propre à Sligo en toutes circonstances.

2e jour

Ville de Sligo à Downpatrick Head : 125 km soit 2 heures 30 minutes à 50 km/h

Ville de Sligo à Aughris

Quittez la ville de Sligo en direction de l'océan et mettez le cap sur un autre paradis du surf : la plage de Strandhill – avons-nous précisé que le surf y est vertigineux ? Les surfeurs de tous niveaux sont invités à faire une halte ici avant de s'attaquer aux vagues plus substantielles de Mullaghmore. Les débutants sont aussi les bienvenus, avec l'école de surf de Strandhill, Perfect Day Surf et Sup School qui leur réservent un accueil chaleureux et des cours pour tous les niveaux. Les tasses de chocolat chaud sont à l'ordre du jour dans cette région...

En continuant en direction du sud-ouest le long du Wild Atlantic Way, vous arriverez à Aughris. Ne manquez pas le Beach Bar, un restaurant primé hébergé dans un cottage au toit de chaume bien douillet. Aughris fait partie de la randonnée côtière Dunmoran/Aughris qui vous conduit à un village voisin abandonné où vous trouverez les vestiges de huttes « booley ». Ces cabanes en pierre rudimentaires étaient construites pour les bergers qui avaient besoin de rester près de leur troupeau pendant les mois d'été. Des familles entières y vécurent par le passé.

Le Beach Bar, Aughris, comté de Sligo

Le toit de chaume du Beach Bar est un indice de l'ambiance traditionnelle qui vous attend à l'intérieur. En plus de servir une cuisine réconfortante, le pub-restaurant donne sur la mer et accueille des sessions hebdomadaires de musique traditionnelle lors desquelles les musiciens de passage sont invités à jouer un morceau.

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Downpatrick Head

Downpatrick Head demeure un site de pèlerinage en raison de son homonymie avec Saint Patrick. Des ruines marquent le site où le saint patron d'Irlande aurait fondé une église. Une messe y est célébrée tous les ans le dernier dimanche de juillet.

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Aughris à Downpatrick Head

Poursuivez à l'ouest à partir d'Aughris et vous traverserez la ville de Ballina qui, tous les ans en juillet, savoure son emplacement sur les rives de la rivière Moy en accueillant le festival du saumon de Ballina. Longez encore la côte au nord-ouest jusqu'à rejoindre Downpatrick Head qui se dresse à 38,5 m au-dessus du niveau de la mer.

Pas étonnant qu'un poste d'observation y fut construit pendant la Seconde Guerre mondiale. L'éperon rocheux Dún Briste (fort cassé) est aussi visible de là. Séparé du continent en 1393, ce rocher de l'Atlantique est resté remarquablement intact en dépit de la férocité des vagues en contrebas.

Au sud-est de Downpatrick Head se trouve la baie de Killala, tandis qu'à l'ouest, vous pourrez prendre un moment pour vous imprégner de la vue des imposants Stags de Broadhaven au bord de Portacloy : un groupe de cinq îlots rocheux se dressant à 100 m au-dessus des vagues déferlantes. Les Stags, qui auraient des millions d'années, attirent les plongeurs sous-marins, les groupes de kayakistes et ceux qui souhaitent simplement assister à un lever ou un coucher de soleil.

3e jour

Downpatrick Head à Belmullet : 169 km soit 3 heures 22 minutes à 50 km/h

Downpatrick Head à Céide Fields

En prenant la direction de l'ouest à partir de Downpatrick Head, vous arriverez dans un endroit appelé Céide Fields. C'est là que les premiers colons commencèrent à cultiver les versants des collines de Behy et Glenurla il y a plus de 5 000 ans et que la tourbière de couverture renferme des secrets de l'âge de pierre qui pourraient bien vous surprendre.

Ce système agraire du néolithique est le plus ancien d'Europe et possède son propre centre d'interprétation pour visiteurs (ouvert de Pâques à septembre) exposant la tourbière et l'environnement unique de la région. Des visites pédestres guidées permettent d'avoir un aperçu de la riche histoire du site.

Céide Fields

Surprenant pan de l'histoire agricole de l'Irlande, Céide Fields est un rappel des Celtes qui cultivaient autrefois la terre. Le centre d'interprétation vous ramènera 5 000 ans en arrière, lorsque la terre jouait un rôle majeur dans la survie.

Musique traditionnelle au pub McDonnell's de Belmullet

Après avoir exploré la ville, détendez-vous en écoutant de la musique traditionnelle au pub McDonnell's. Ses sessions live sont légendaires et les nouveaux venus sont toujours accueillis à bras ouverts, même pour une petite danse !

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Céide Fields à Belmullet

À plus d'une demi-heure au nord-ouest se trouve Belmullet (Béal an Mhuileat), une ville Gaeltacht (de langue gaélique) sur la péninsule d'Erris. Au sud-ouest de la péninsule trône la minuscule île d'Inishkea (Inis Gé Theas) que l'on peut visiter durant les mois d'été, au départ de Blacksod.

Belmullet offre une situation idéale pour la pêche en mer et constitue également la fin du North Mayo Sculpture Trail (Tír Sáile en gaélique). Ce circuit impliqua la création de 14 sculptures spécifiques à chaque site le long de la côte nord de Mayo, de Ballina à Belmullet. Ces sculptures furent installées en 1993, pendant l'année Mayo 5000 de célébration des 50 siècles de présence humaine dans le comté de Mayo...

4e jour

Belmullet à Keem Strand : 133 km soit 2 heures 39 minutes à 50 km/h

Belmullet à Ballycroy

Mettez le cap au sud vers le village de Ballycroy, situé entre Mulranny et Bangor. Le parc national de Ballycroy est le dernier né des parcs nationaux d'Irlande et est dominé par le massif de Nephin Beg. Avec ses sentiers pédestres, c'est un vrai paradis pour les randonneurs. Le Bangor Trail date ainsi du XVIe siècle, lorsqu'il faisait office d'itinéraire principal pour les habitants et leur bétail. Pour résumer, Robert Lloyd Praeger, l'auteur irlandais de The Way That I Went, a dit : « Vous êtes à la fois renvoyé à vous-même et projeté dans le mystère et la majesté de la nature. »

Ballycroy à Keem Strand

Plus au sud encore se trouve le pont menant à l'île d'Achill. Suivre les panneaux de signalisation de l'île vous conduira à la baie de Keem donnant sur l'océan Atlantique, avec l'Amérique comme prochain arrêt. Le comté de Mayo est connu pour sa multitude de plages au pavillon bleu (chacune doit satisfaire à 32 critères stricts en matière de qualité de l'eau, gestion, sécurité et sensibilisation à l'environnement) dont Keem Strand qui continue à ravir les baigneurs. Nous vous proposons d'enfiler votre maillot si le soleil est de la partie, car la plupart du temps vous n'aurez que les moutons pour spectateurs...

Parc national de Ballycroy

Les amoureux de la nature convergent vers ce parc de 11 000 hectares avec ses zones protégées et ses espèces rares de faune et de flore. L'oie rieuse du Groenland, le pluvier doré, le lagopède d'Écosse et la loutre sont quelques exemples d'animaux à observer au parc national de Ballycroy.

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Keem Strand

La baie de Keem, en forme de fer à cheval, abrite Keem Strand – une des plages au pavillon bleu de l'île d'Achill. Bordé par d'imposantes montagnes et des parois de falaises, c'est un endroit idyllique aux confins de l'Irlande.

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5e jour

Keem Strand à Westport : 97 km soit 1 heure 56 minutes à 50 km/h

Keem Strand à la baie de Clew

Retournez sur le continent et partez vers le sud en direction de la baie de Clew où, selon les dires des habitants, il y aurait 365 îles, une pour chaque jour de l'année (on en dénombre 117 en réalité). L'île de Clare, la plus grande, compte encore aux alentours de 130 résidents et est facilement accessible en ferry. Découvrez la baie à bord d'un bateau de Clewbay Cruises à la haute saison et guettez l'île Dorinish, achetée par John Lennon dans les années 1960.

La baie de Clew est depuis toujours un noyau d'activités maritimes. La célèbre reine pirate Grace O'Malley s'y est établie il y a plus de 500 ans. Westport House, près de là, rend hommage à son redoutable héritage.

Croisières sur la baie de Clew

Voici un moyen idéal de voguer autour des îles de la baie de Clew. À bord d'un bateau de Clewbay Cruises, vous n'aurez pas le temps de vous ennuyer entre les rafraîchissements proposés, les commentaires en direct et l'occasion d'apercevoir un phoque, une loutre ou un dauphin.

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Spectacle du soleil qui roule, Bohea

En périphérie de Westport, en avril et en août de chaque année, le soleil qui se couche semble rouler le long du versant nord de Croagh Patrick. Ce phénomène de 20 minutes est certainement l'un des spectacles les plus merveilleux à voir au cours de votre périple sur le Wild Atlantic Way.

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Baie de Clew à Westport

À seulement quelques minutes de la baie de Clew se trouve Westport, élu meilleur endroit où vivre en Irlande en 2012. Vous comprendrez à votre arrivée. Cette charmante ville côtière baigne dans une atmosphère chaleureuse et l'hospitalité de ses habitants est d'ailleurs légendaire. La localité est particulièrement saluée pour ses mets gastronomiques, notamment pendant le festival culinaire de Westport (septembre).

De là, vous êtes en position idéale pour continuer d'explorer le reste du Wild Atlantic Way. Les comtés de Galway et Clare, au sud, possèdent certains des plus beaux paysages naturels imaginables, tandis que la ville de Limerick est la toute première Ville irlandaise de la Culture en 2014.

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