Itinéraire dans le Sud-Est (5 jours)

Un littoral pittoresque, des attraits anciens et de magnifiques jardins. De Rosslare à Carlow, en passant par Kilkenny et Cashel, voyage médiéval, viking, ensoleillé et gourmand.

Cette boucle au départ du port de Rosslare, dans le comté de Wexford, englobe des villages côtiers, des vallées glaciaires et des villes médiévales animées, avant de traverser une curieuse série de sites historiques. Vous aurez l'occasion de plonger dans l'Irlande d'autrefois, de flâner dans des jardins primés, de passer la nuit dans un château et même d'apprendre à façonner le cristal en fusion.

Cet itinéraire de cinq jours a aussi été conçu pour vous laisser la liberté d'explorer par vous-même, qu'il s'agisse d'aller voir ce joyau méconnu recommandé par un ami ou tout simplement de sortir des sentiers battus l'espace de quelques heures.

Bien qu'il s'agisse vraisemblablement d'un itinéraire routier, il existe aussi d'excellentes possibilités de pratiquer le vélo ou la marche en cours de chemin.

Les distances sont calculées à une vitesse moyenne de 50 km/h et vous trouverez ici plus d'informations sur la conduite sur l'île d'Irlande.

1er jour

De Rosslare à Kilmore Quay : 39 km soit 47 minutes à 50 km/h

De Rosslare Harbour à la ville de Wexford

En quittant Rosslare, avec la mer d'Irlande derrière vous, mettez le cap sur le nord-ouest vers le cœur de la ville de Wexford, une paisible ville portuaire parsemée de monuments médiévaux parmi lesquels l'ancien hôtel de ville et des églises jumelles. L'opéra de Wexford, caché derrière une façade restaurée, accueille chaque année le festival d'opéra de Wexford. Réservez au préalable une visite des coulisses ou organisez votre passage en fonction de leur programmation annuelle.

De la ville de Wexford à Kilmore Quay

Un petit creux ? Vous avez de la chance. Aventurez-vous dans l'un des nombreux restaurants à travers la ville pour déguster du poisson fraîchement pêché, ou dans un café accueillant pour une collation à base de thé et de scones chauds. Une fois rafraîchi, le moment est venu de remonter le temps jusqu'à l'Irlande d'autrefois.

Bienvenue au parc du patrimoine national irlandais et sur un territoire oublié par le temps. Tranquillement installé sur les berges de la rivière Slaney, le parc reproduit la vie dans l'Irlande d'autrefois à l'aide d'authentiques répliques de structures d'il y a 9 000 ans, sous la supervision de guides passionnés et bien renseignés.

Après ce voyage dans le temps, prenez la direction du sud pour rejoindre la splendeur gothique du domaine du château Johnstown. La balade dans les jardins d'ornement – conçus par Daniel Robertson, célèbre pour les jardins de Powerscourt dans le Wicklow – englobe des lacs, des jardins d'agrément et un salon de thé. Le domaine abrite aussi le musée agricole irlandais réunissant des tracteurs restaurés avec passion, un atelier de forgeron et d'intéressantes expositions interactives.

Club de golf de Wexford

Installé sur la colline de Mulgannon, avec une vue panoramique imprenable sur les monts Blackstairs et la mer d'Irlande, le club de golf de Wexford offre un fabuleux parcours boisé de 18 trous. Avec un par de 71, il accueille les joueurs de tous niveaux.

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Votre prochaine escale se trouve à Kilmore Quay, un village de pêcheurs donnant sur les îles de Saltee, la plus grande réserve ornithologique d'Irlande où vivent des cormorans, des guillemots et des petits pingouins. La ville est certes petite, mais il a énormément à faire entre les stages de voile, les promenades dans la nature et les expéditions de plongée vers de spectaculaires épaves à Carnsore Point.

À la nuit tombée, prenez place sur un tabouret et commandez des spécialités locales primées à The Wooden House, un pub vieux de 300 ans surmonté d'un toit de chaume traditionnel. Comme vous aurez garé la voiture pour la nuit, vous pourrez bien sûr savourer un dernier verre bien mérité.

2e jour

De Kilmore Quay à la ville de Waterford : 68 km soit 1 heure 21 minutes à 50 km/h

De Kilmore Quay à la ville de Waterford

En quittant Kilmore Quay, prenez la direction de l'est, et dépassez les ruines de l'abbaye de Tintern du XIIIe siècle en continuant vers la péninsule de Hook. Perché du côté oriental de la péninsule, le phare de Hook Head est le plus vieux au monde encore en activité. Des histoires racontent qu'un moine du VIe siècle gardait un flambeau allumé sur ce site pour avertir les marins d'un possible naufrage. Hook est si pittoresque que Lonely Planet l'a classé à la première place de sa liste des phares les plus flamboyants.

Après vous être imprégné de la vue panoramique sur la mer Celtique depuis le balcon supérieur, il est temps de reprendre la direction du nord-ouest. Traversez la rivière Barrow au niveau de la pittoresque ville portuaire de New Ross (visitez-y la réplique d'un navire du temps de la famine, le Dunbrody), avant de jeter votre dévolu sur la ville viking de Waterford.

Ville de Waterford

Avec son passé forgé par les colons vikings et les envahisseurs normands, Waterford a manifestement été façonnée par l'histoire (la ville a célébré son 1100e anniversaire en 2014). Des bâtiments comme l'église française, le palais épiscopal et la tour Reginald forment une zone incontournable de la ville connue sous le nom de triangle viking.

Le blaa de Waterford

Introduit par les huguenots en 1690, le blaa est un petit pain propre à la ville de Waterford. Généralement dégustés au petit-déjeuner ou au déjeuner, ces petits pains ronds sont obtenus à partir d'une pâte fermentée naturellement et sont saupoudrés de farine blanche.

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La tour Reginald

La tour Reginald est l'un des meilleurs exemples d'architecture médiévale pérenne en Irlande. Bâtie en 1003, cette tour en pierre est le plus ancien bâtiment public de l'île. Elle a résisté à des invasions, des sièges et des raids aériens. Elle a même un boulet de canon incrusté dans sa paroi pour le prouver.

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Aucune visite de Waterford ne serait complète sans un détour par la cristallerie de Waterford. Là-bas, des maîtres artisans enseignent aux visiteurs l'art ancien de la transformation du cristal en fusion en chefs-d'œuvre de verre. Avec les musées, les restaurants, les boutiques d'antiquités, les ateliers d'art et bien plus à explorer, vous avez tout intérêt à passer la nuit dans la ville de Waterford.

La Copper Coast ou Côte de Cuivre

A vous de voir quand vous ferez cette balade, mais ce serait dommage de la rater : entre Tramore (12 km au sud de Waterford) et Dungarvan, la Copper Coast fait face à la mer avec de belles falaises découpées au couteau. Le minerai de cuivre a été autrefois exploité ici et a donc laissé un héritage dans la région. En chemin, on vous souhaite notamment de profiter d'un beau soleil couchant près des anciennes mines de Tankardstown. Vous aurez l'occasion de prendre quelques jolies photos par ici !

3e jour

De la ville de Waterford à la ville de Kilkenny : 133 km soit 2 heures 39 minutes à 50 km/h

De la ville de Waterford au Rocher de Cashel (Tipperary)

Quittez Waterford pour le comté voisin, Tipperary, et la ville de Clonmel. Plus grande ville du comté, Clonmel (littéralement « pré de miel ») possède des racines médiévales comme le prouvent des vestiges d'anciens remparts encore visibles. Toujours à Tipperary, et près de Clonmel, se trouve un pan important de l'histoire religieuse et royale d'Irlande : le Rocher de Cashel.

Ancien siège des hauts rois du Munster, le « Rocher » ressemble plus à une cathédrale qu'à un château, mais il y a une bonne raison à cela.

Cédés à l'Église au XIIIe siècle par le roi Muircheartach O'Brien (de peur qu'il ne tombe entre les mains de ses ennemis), le rocher et sa tour ronde du XIIe siècle, sa cathédrale gothique du XIIIe siècle et sa salle des choristes sont des emblèmes du patrimoine chrétien de l'Irlande. D'anciennes rumeurs racontent que St Patrick aurait ici accidentellement planté sa crosse dans le pied du roi païen de Munster, Aengus MacMutfraich, en le baptisant. Aïe !

Petit conseil : il y a une légère pente à monter pour rejoindre le sommet de la colline et l'emplacement même du site. Le port de bonnes chaussures est conseillé, mais des baskets sont suffisantes. L'accès aux visiteurs handicapés est possible, sous réserve de demande préalable.

Du Rocher de Cashel à la ville de Kilkenny

D'un « château » à l'autre, frayez-vous un chemin à l'est, à travers la région centre de l'Irlande, vers la ville de Kilkenny. Entrecoupée d'étroites ruelles et installée sur la rivière Suir, la ville possède une ambiance médiévale palpable. Des pubs comme Kyteler's Inn (au cœur d'histoires terrifiantes) et l'ancienne maison de marchand, Rothe House, ajoutent à l'impression de « musée ouvert » que donne la ville. Mais le principal attrait de Kilkenny reste sans aucun doute son château éponyme.

Cédé aux « habitants de Kilkenny » pour la modique somme de 50 £ par le 6e marquis d'Ormond, le château de Kilkenny est un emblème aux proportions massives. Des escaliers secrets, un couloir bleu saisissant et une aile originale renfermant une galerie de tableaux figurent parmi ses attraits intérieurs. À l'extérieur, un jardin de 21 hectares soigneusement organisé (et garni de statues classiques) offre un espace de détente au centre-ville.

Château de Cahir

Perché sur une île rocheuse de la rivière Suir, ce château imposant compte parmi les plus grands et les mieux préservés d'Irlande. Monument national, il peut être exploré seul ou grâce à une visite guidée proposée en plusieurs langues.

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Restaurant Campagne

Campagne, l'un des neuf restaurants d'Irlande étoilés au Michelin, est réputé pour son élégance discrète et sa cuisine d'inspiration française. L'établissement, situé sous les voûtes d'un ancien pont ferroviaire, possède un intérieur incurvé agrémenté de banquettes vert olive, de peintures abstraites et d'un comptoir ouvert permettant aux clients de voir l'équipe s'affairer en cuisine.

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Profitez d'être dans le coin pour prendre le temps d'effectuer la promenade médiévale. S'étendant du château de Kilkenny à la cathédrale St Canice, le trajet voit défiler une série de sites d'importance historique.

La journée touche à sa fin, l'heure est venue de se reposer. La ville regorge d'innombrables pubs douillets, restaurants (dont le Campagne, étoilé au Michelin), hôtels, pensions de famille et B&B qui garantissent du réconfort aux visiteurs épuisés.

4e jour

De la ville de Kilkenny au château de Huntington : 69 km soit 1 heure 22 minutes à 50 km/h

De la ville de Kilkenny aux jardins d'Altamont (Carlow)

La quatrième journée voit le trajet traverser le deuxième plus petit comté d'Irlande et deux beaux domaines datant du XVIe et XVIIe siècles. Avant de prendre la route, passez la porte d'un des cafés de la rue principale de la ville de Kilkenny pour vous offrir un copieux petit-déjeuner irlandais.

En quittant la ville et en prenant la direction du nord-est, nous franchissons le comté de Carlow. Près de la rivière Barrow (une importante liaison intérieure entre Dublin à l'est et le fleuve Shannon à l'ouest), vous trouverez les ruines du château de Carlow, un monument national d'Irlande construit entre 1207 et 1213. Un peu plus loin se trouve le musée militaire du comté de Carlow, une église du 19e siècle renfermant des reliques militaires. À seulement 30 minutes au sud se trouvent les jardins d'Altamont.

Constamment cités parmi les meilleurs d'Irlande, les jardins d'Altamont et leurs 16 hectares ont acquis leur nom actuel à la fin du XVIIIe siècle, même s'ils remontent à une date bien antérieure. Avec l'arboretum, le jardin de tourbière, la vallée de l'ère glacière et le lac paisible, vous aurez envie de prendre votre temps. Flânez parmi les azalées rares, pique-niquez sous des magnolias roses, baladez-vous sur la « promenade de la nonne » ou déambulez dans les jardins clos. L'important est de prendre votre temps.

Carlow compte de nombreux trésors d'horticulture qui vous permettront d'embarquer pour une odyssée horticole si vous en avez envie. Le circuit des jardins de Carlow réunit des jardins inspirants, des arboretums et des parcs forestiers épanouis à travers le comté.

Des jardins d'Altamont au château de Huntington

Les verts pâturages et les vallées fluviales défilent en continuant vers le sud-ouest. Poursuivez votre chemin jusqu'à apercevoir Mount Leinster (le plus haut sommet des monts Blackstairs) s'élever sur votre droite. Traversez de nouveau la rivière Slaney et Clonegal (littéralement « pré de l'étranger »), avant de vous arrêter en atteignant le château de Huntington.

Circuit des jardins de Carlow

Les jardiniers adorent Carlow. Sur le circuit des jardins de Carlow, les superbes joyaux horticoles parsemés à travers tout le comté sont réunis en une grande oasis de calme. Ajoutez à cela les monts Blackstairs et la rivière Barrow, et Carlow prend alors des airs de jardin d'Éden irlandais.

Fleuve Shannon

Le fleuve Shannon (qui tient son nom d'une déesse celtique) est le plus long fleuve d'Irlande et serpente à travers pas moins de onze comtés. Ses quelque 360 kilomètres d'eaux pures forment un paradis pour les pêcheurs, les plaisanciers, les amoureux de la nature et plus encore.

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Difficile de trouver un plus beau château que celui de Huntington. Des réalisateurs comme Stanley Kubrick l'ont d'ailleurs utilisé comme décor de leurs films. Ancien lieu de garnison, saisi par les forces de Cromwell au XVIIe siècle, le domaine comprend des sentiers forestiers, une ferme avec des cochons vietnamiens, des jardins d'ornement et un temple consacré à Isis dans l'ancien cachot.

Des visites de la demeure, aussi connue comme le château de Clonegal, sont possibles, mais la période d'ouverture se limite à quelques mois. Pour éviter toute déception, consultez le site web du château avant votre arrivée.

La nuit approchant, que diriez-vous de dormir dans l'une des chambres somptueusement décorées de Huntington ? Avant de vous coucher, visitez le Sha Roe Bistro primé et dévorez des plats de saison près de la cheminée en pierre.

5e jour

Du château de Huntington à Curracloe : 106 km soit 2 heures 7 minutes à 50 km/h

Du château de Huntington (Carlow) à Avoca (Wicklow)

Dites au revoir à Carlow, puis prenez le nord-est en direction de Wicklow, dans un décor de tourbières de couverture et de collines recouvertes de bruyères.

Dans l'ombre des monts du Wicklow, vous trouverez la ville d'Avoca. Cette ville, qui tient son nom de la rivière qui la traverse, est célèbre pour ses mines de cuivre et Avoca Handweavers, la plus ancienne filature de laine d'Irlande encore en activité. Le café primé sur place garantit un délicieux déjeuner.

D'Avoca (Wicklow) à Curracloe (Wexford)

Lorsque vous quittez Avoca, virez légèrement au sud jusqu'à atteindre Arklow, une ville fondée par les Vikings et le site d'une bataille épique de la rébellion irlandaise de 1798. Si vous en avez le temps, passez au musée maritime de la ville pour admirer les divers objets récupérés dans des épaves et une mine marine de la Seconde Guerre mondiale.

Glendalough

Glendalough est bien plus qu'un site monastique du VIe siècle : c'est une icône du patrimoine chrétien de l'Irlande. La vallée glaciaire dans laquelle elle se trouve attire les amoureux de la nature, les randonneurs, les personnes en quête de réconfort et les pèlerins spirituels depuis des milliers d'années. Des visites guidées, des sentiers pédestres et un centre d'accueil des visiteurs font partie de l'ensemble.

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En longeant la côte en direction du sud, vous approchez de la plage de Curracloe. Ne soyez pas surpris si cette étendue de sable vous dit quelque chose. Steven Spielberg l'a utilisée pour recréer les spectaculaires scènes du débarquement de la séquence d'ouverture du film Il faut sauver le soldat Ryan. Nagez quelques brasses rafraîchissantes ou flânez dans les dunes qui s'étendent de Raven Point à Ballyconigar, près de Blackwater. Achevez la journée et votre visite du Sud-Est de l'Irlande dans la ville de Wexford.

Envie de poursuivre l'exploration ? Si tel est le cas, vous avez l'embarras du choix. Vous trouverez à l'ouest les 2 500 km du Wild Atlantic Way, la plus longue route panoramique côtière balisée au monde. Au nord, c'est un périple aux portes de Dublin qui vous attend, avec ses emblèmes chrétiens, ses parcs montagneux et sa route du whiskey.

Informations utiles

Le Sud-Est : comtés de Wexford, Waterford, Tipperary, Kilkenny et Carlow.

Informations sur les comtés de Wexford, Waterford, Tipperary, Kilkenny et Carlow.

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