Offaly

Birr Castle Demesne
Birr Castle Demesne

Clonmacnoise, le château de Birr et de vastes étendues de tourbières pleines de vie... Les charmes du comté d’Offaly ne vous laisseront pas de marbre bien longtemps

Au VIe siècle, Clonmacnoise se trouvait au centre de l'Europe. Le lieu, carrefour des premiers chrétiens, était réputé en matière d'art, d'apprentissage et de foi, sur tout le continent.

« Je n'oublierai jamais cet endroit », avait dit le Pape Jean-Paul II à propos du site monastique en 1979. St Ciarán et ses moines, qui ont fondé Clonmacnoise, n'ont pas chômé : parmi les vestiges, on compte aujourd'hui neuf églises, trois superbes hautes croix, une emblématique tour ronde du XIIe siècle et les ruines d'une cathédrale.

Momies des tourbières

Les tourbières recouvrent un cinquième de la superficie du comté d'Offaly. Si ce type d'anciens marécages a pratiquement disparu d'Europe, ce n'est pas le cas dans la région du centre de l'Irlande, qui prouve combien ces endroits mystérieux peuvent receler de faune.

Riches en écosystèmes complexes et en faune et flore exotiques, les tourbières sont un petit univers à part entière. Prenez Clara : en dépit de sa superficie de seulement 460 hectares, c'est l'un des meilleurs exemples de tourbière haute intacte en Europe occidentale.

Le nouveau centre d'accueil des visiteurs y retrace 10 000 ans d'histoire – de la genèse de la tourbière dans un ancien lac, aux routes de la famine creusée par des paysans au XIXe siècle, et jusqu'à la sphaigne et les droséras qui la recouvrent aujourd'hui.

Ou prenez Lough Boora, où un inventaire biologique a répertorié plus de 940 espèces en 2012. Au beau milieu des chaumes de coton des tourbières et des petites orchidées sauvages, vous trouverez des pistes cyclables, des aires de pique-nique et un parc de sculptures unique de 20 hectares.

De l'art au parc

Au parc des sculptures, les artistes puisent leur inspiration dans le riche héritage industriel et naturel des tourbières. L'assemblage de tourbe et de matériaux industriels trouvés dans la tourbière (locomotives, rails, bois et pierres) a permis de créer de surprenantes sculptures qui évoluent au gré des saisons et font désormais partie du paysage.

En 2003, Lough Boora a révélé un autre trésor : une « momie des tourbières » de l'âge de fer, connue comme l’homme d’Old Croghan, vieux de plus de 2 000 ans selon les estimations. Désormais exposé au musée national d'Irlande à Dublin, il semblerait que l’homme d’Old Croghan soit mort poignardé.

Astronomie

En dehors de son passé lié à la religion, le comté d'Offaly a également vécu un grand succès scientifique lorsque l'historique télescope de Birr permit d'observer la structure en spirale de certaines galaxies.

Le « Leviathan », construit dans les années 1840 et qui ressemble à un gros canon noir, est la pièce maîtresse du domaine du château de Birr. Il demeura le plus grand télescope au monde pendant 70 ans.

Encore en état de marche aujourd'hui, il demeure un objet d'émerveillement au même titre que les étoiles qu'il observe.

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