Une île au trésor

Trouverez-vous un sous-marin allemand ou un paquebot de luxe enfoui sous les flots irlandais ?

« L'entrée dans l'eau s'accompagne d'un mélange d'impatience et d'excitation. On ne sait jamais à quoi s'attendre lorsque l'on descend vers les profondeurs ! » Geoff Millar de Malin Head Shipwrecks dans le Donegal s'y connaît en plongée dans les eaux froides d'Irlande. Tout l'intérêt de la plongée au large des côtes irlandaises réside selon lui dans le charme de l'inattendu : va-t-on trouver un sous-marin allemand ou un magnifique paquebot torpillé sur le chemin de l'Amérique ?

« Plus l'on se rapproche de l'épave, plus le rythme cardiaque s'accélère avec l'émotion », explique Geoff, « en particulier, lorsque sa silhouette apparaît. Diverses pensées traversent alors l'esprit. On se demande quel a été son destin, et l'on pense aussi aux malheureux qui ont perdu la vie au moment du naufrage. »

Un monde immergé spectaculaire

L'Irlande ne possède peut-être pas de somptueux récifs coralliens ou un milieu marin aux couleurs vibrantes, mais il compense amplement ces carences par les émotions. Il s'agit, après tout, d'un des meilleurs endroits d'Europe pour la plongée sur épave. Et les découvertes sont permanentes : en juin 2012, deux ancres gigantesques du célèbre navire allemand convoyeur d'armes, Die Aud, ont été trouvées en mer. Des années durant, les eaux troubles de Cork Harbour ont dissimulé les ancres du navire sabordé en 1916 alors qu'il tentait d'acheminer clandestinement des munitions en Irlande.

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Merveilles sous-marines

Sous les flots irlandais, la vie marine qui a pris ses quartiers dans les mystérieuses épaves forme un contraste saisissant. Pour Geoff, la plongée à Malin Head, au large de la côte du comté de Donegal, se pratique dans « des eaux atlantiques limpides offrant la meilleure visibilité d'Irlande et probablement d'Europe. » C'est aussi là-bas que vous trouverez ce qu'il décrit comme la plus grande concentration de sous-marins allemands de la Seconde Guerre mondiale — 116 pour être précis. « Malin Head compte également le plus grand nombre de paquebots engloutis », ajoute-t-il.

Les splendeurs du nord

Au large de la côte nord, vous trouverez une incroyable quantité d'épaves, parmi lesquelles les vestiges du HMS Justicia, un paquebot construit par Harland & Wolff (les constructeurs du Titanic) et torpillé par un sous-marin allemand en 1918. Sans oublier le Laurentic, paquebot transitant sur la ligne Liverpool-Montréal, qui a transporté des milliers d'émigrants au Canada avant d'être converti en navire marchand armé. En 1917, le SS Laurentic heurte une mine au large de Fanad Head et sombre en une heure, emportant avec lui 354 personnes sur les 470 que compte l'équipage. Plus encore, le navire coule avec 43 tonnes de lingots d'or, dont 10 millions de £ sont encore aujourd'hui portés disparus !

L'épave de l'Athenia, premier navire britannique attaqué par les nazis pendant la Seconde Guerre mondiale, gît également au large de Malin Head. 

Sites de plongée peu fréquentés 

La mer d’Irlande, à l'est d'Antrim, offre elle aussi d'incroyables possibilités de plongée sur épave. Depuis Whitehead dans la baie de Belfast en remontant la côte jusqu'au-delà de Larne, les fonds marins sont jonchés d'épaves diverses, des navires de contrebandiers aux cargos charbonniers.

Islandmagee offre de superbes plongées depuis le rivage ou en dérive, avec des tombants de 15 à 60 m, tandis que les Maidens, au nord de Larne, est l'un des sites les plus spectaculaires et malgré tout peu fréquentés des plongeurs au Royaume-Uni.

Les chasseurs de trésors des temps modernes apprécieront de savoir que les épaves des malheureuses armadas espagnoles et françaises du XVIe et du XVIIIe siècle gisent également dans les eaux irlandaises, au large des côtes nord et ouest

Qui sait quels secrets elles cachent encore ?

Il y a évidemment bien plus à découvrir que la plongée sur épave autour de l'île. On ne vous demande pas de nous croire sur parole ! Voyez vous-mêmes ce qu'en disait la légende de la plongée, le Commandant Jacques-Yves Cousteau.

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