En route pour la gloire à l'US Open de golf 2013

Graeme McDowell a beau vivre au cœur de la Floride à l'heure actuelle, le joueur de l'équipe européenne de la Ryder Cup 2014 n'en reste pas moins un enfant du pays. L'Irlande est gravée dans son ADN, comme l'explique le spécialiste du golf Brian Keogh

Pourquoi sinon aurait-il fait construire son propre bar-restaurant, le Nona Blue, dans le climat humide d'Orlando, en Floride, à quelques pas de sa demeure américaine ? On peut s'y désaltérer avec de la Guinness à la pression et déguster une bonne cuisine : de quoi alimenter les conversations d'après jeu. Tout comme son bar préféré situé dans son Portrush natal, près du club de golf de Rathmore, le terrain de jeu d'enfance de McDowell.

Un second chez-soi

En ce jour de la fête des Pères, en juin 2010, il était si tard quand l'enfant chéri de Portrush a pu célébrer sa victoire dans les bras de son père Kenny que les membres ont dû s'enfermer dans le bar jusqu'à trois heures du matin pour assister au dénouement. Il s'agissait alors de la première victoire de McDowell à l'US Open. Robbie Doherty, un membre de longue date du comité, explique : « Selon la législation dominicale, nous devions fermer le bar à 22h, alors nous nous sommes contentés de servir du thé et du café. »

Célébrer le succès

Depuis lors, on a descendu bien des bières à Rathmore en l'honneur de McDowell. Après tout, c'est là et sur d'autres superbes links d'Irlande que McDowell a dompté son style – frappe sèche, chips et putts mortels.

Voilà le savoir-faire qu'il a pu acquérir en jouant sur des links tels que le Royal Portrush, où il a remporté le titre amateur en l'an 2000, le délicat Laytown & Bettystown sur la côte est, ainsi que sur les greens en dôme de Lahinch et de Rosses Point dans l'ouest sauvage du comté de Sligo.

Les longues soirées d'été en Irlande

La passion de McDowell pour le petit jeu remonte bien sûr aux longues soirées d'été irlandaises, lorsqu'il frappait la balle au clair de lune en compagnie de son jeune frère Gary, dans la ville côtière de Portrush dans le comté d'Antrim.

« Les garçons vivaient pour ainsi dire sur le terrain de golf, notamment pendant les vacances scolaires », se rappelle leur père Kenny. « En été, je les déposais au club à huit heures moins le quart, en partant au travail. Ils avaient leur boîte à pique-nique et nous leur apportions leur goûter. À près de neuf heures du soir, ils n'étaient toujours pas rentrés à la maison. »

« Ils tapaient la balle au 17e trou. Vous savez ce que c'est, en jouant dans le noir les yeux s'habituent à la pénombre. »

Talent nourri

Pas étonnant qu'arpenter les étroits fairways des links de Lahinch, Baltray ou Portstewart ait fait de McDowell le formidable joueur qu'il est aujourd'hui.

Mais avant qu'il soit l'un des joueurs de golf le plus connu au monde, McDowell était un caddie, qui en déjà avait impressionné plus d'un...