Le naufrage de l'Armada espagnole

L'Espagne vivait un état de grâce au XVIe siècle. Son empire était le plus riche de la planète grâce à l'or de l'Amérique du Sud et son territoire s'étendait de l'Ibérie jusqu'au Mexique. Alors comment le fleuron de la flotte de l'empire a-t-il fini par sombrer au large de la côte nord de l'Irlande ?

Sailors of the Armada at the Tower Museum in Derry-Londonderry

Le passé forge notre histoire, il détermine notre présent. Des événements tels que l'exposition l'Histoire de Derry en 100 objets, organisée dans le cadre de l'année de Derry-Londonderry comme Ville de la Culture est l'une des rares occasions d'aborder notre passé.

Nous sommes nombreux à être captivés par l'histoire maritime, dans ses triomphes comme dans ses débâcles.

Ainsi, plus d'un siècle après sa tragédie, le Titanic continue de fasciner le public. La chanson Amazing Grace conte le récit houleux de la rédemption d'un marin égaré, tandis que le navire de migrants Dunbrody à Wexford veille à ce que nous n'oublions jamais les heures les plus noires de l'histoire d'Irlande.

Vous pensez que les histoires de mer s'arrêtent là ? Pas du tout. Une haute tour en pierre de la cité fortifiée en abrite bien plus.

Agrandir l'Empire

Nous sommes à la fin du XVIe siècle en Europe. Le Prince Philippe, roi d'Espagne, règne sur un empire qui englobe alors l'Ibérie, une grande partie de l'Italie, le Mexique et même les Philippines. Mais ce n'est pas assez. Prochaine étape : la Grande-Bretagne.

Le catholicisme étant menacé en Grande-Bretagne à cause de la saisie des terres de l'église par le roi Henri VIII, Philippe décide d'envoyer une armée (20 000 soldats et plus de 8 000 marins) par-delà les mers pour restaurer l'ordre religieux.

Leur moyen de transport ? La Grande y Felicísima Armada, forte de 100 navires. Ou l'Armada espagnole, si vous préférez.

Tempêtes

En proie à des conditions météorologiques hostiles et à une armée britannique, menée par l'amiral Drake qui résiste farouchement, l'Armada se trouve dispersée et affaiblie. Une flotte de navires dirigée par le duc de Medina Sidonia échappe à son agresseur britannique et prend la fuite en contournant le littoral écossais, mettant involontairement le cap sur la côte ouest de l'Irlande.

Comme l'écrit Darren Anderson pour Culture NI : « À ce moment, l'Armada est entrée dans l'histoire irlandaise de la plus désastreuse des façons ».

Naufrage sur la côte ouest

Ce fut un épais brouillard qui conduisit Sidonia et l'Armada espagnole vers la côte ouest de l'Irlande. Les navires firent naufrage au large des comtés de Kerry, Clare, Sligo, Mayo et Donegal. La Trinidad Valencera finit sa course dans la baie de Kinnagoe, à la péninsule d'Inishowen dans le Donegal.

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Toute cette histoire est illustrée dans l'enceinte en pierre du musée de la tour de Derry-Londonderry. Canons, pièces et chaussures portées par les marins remplissent, entre autres, la pièce. Des profondeurs du Donegal et de la côte atlantique de Derry, ces objets nous offrent un aperçu de l'un des événements maritimes les plus sanglants et tristement célèbres du XVIe siècle.

Comme le souligne Darren Anderson, le sort de l'Armada espagnole, depuis les îles Blasket du Kerry jusqu'au château de Dunluce d'Antrim (un canon et des lingots du Girona sont visibles au musée d'Ulster à Belfast), a changé le cours de l'histoire irlandaise :

« Sur le plan politique, l'impact fut monumental. La Grande-Bretagne resta protestante et, par défaut, l'Irlande demeura sous contrôle britannique. L'Écosse ne tarderait pas à tomber. Le mythe de l'invincibilité impériale britannique était né et allait croître au fil du temps. »

Une Armada, une grande part d'histoire, un musée et une cité.

Bien joué Derry-Londonderry !

L'exposition l'Histoire de Derry en 100 objets – à l'initiative de la Ville de la Culture – se déroule au musée de la tour du 1er septembre au 31 décembre 2013.

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