Bienvenue à l'ouest de Cork

L'ouest de Cork est l'un des derniers bastions de la « vieille Irlande », avec ses jolies villes, ses plages désertes, ses péninsules et ses îles

Beara Peninsula, south west Ireland
Beara Peninsula, south west Ireland

Interrogez n'importe quelle personne habitant entre Kinsale et les péninsules de Beara, de Sheep's Head et de Mizen Head sur son origine et elle vous répondra « de l'ouest de Cork », jamais «de  Cork » uniquement. Au sens strict, la région ouest de Cork commence à Kinsale et s'étend vers l'ouest jusqu'à l'île de Dursey, à la pointe de la péninsule de Beara…

Les paysages deviennent plus escarpés et sauvages au fur et à mesure que l'on avance vers l'ouest. Lorsque vous atteindrez la côte, attendez-vous à croiser des pêcheurs, kayakistes et autres surfeurs en quête d'aventure, attirés tout comme vous par les petits ports, les baies et les criques. Malgré cela, la fréquentation de l'ouest de Cork demeure raisonnable, et vous aurez même parfois l'impression de l'avoir pour vous tout seul.

Blue fin whales
Blue fin whales

Si les plages désertes de l'ouest de Cork sont attirantes, les villages sont quant à eux particulièrement accueillants. Schull, par exemple, fourmille d'activités nautiques ou terrestres. Glengarriff, entouré par des forêts luxuriantes, ressemble davantage à un avant-poste isolé du Canada qu'à un élégant village de l'ouest de Cork. Allihies et Eyeries sont quant à eux renommés pour leurs façades colorées, tandis que Clonakilty est le lieu incontournable pour déguster un repas gastronomique, et notamment le célèbre boudin noir, une spécialité locale.

Gougane Barra est une zone isolée, où les collines boisées prennent vie dans le lac du même nom. Source du fleuve Lee de Cork, Gougane Barra a accueilli St Finbarr au VIe siècle. Au bord de l'eau, entouré de rhododendrons, se trouve le petit oratoire de St Finbarr. Des sentiers pédestres balisés sillonnent les collines environnantes.

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Bantry

Encerclée par les montagnes sur trois de ses côtés, et située entre les péninsules de Sheep's Head et Beara, la ville de Bantry regorge de beaux paysages. La baie constitue l'un des ports naturels les plus profonds au monde, et les docks voient, chaque jour, les bateaux de toutes tailles débarquer avec leur pêche.

Au centre ville de Bantry se trouve sa place publique bordée d'arbres, où figurent une ancre énorme et une fontaine. Tous les vendredis, un marché prend vie, animé par une foule de producteurs artisanaux. L'endroit est idéal pour dénicher du saucisson ou du fromage de production locale. Bantry fait également mouche en matière de bonne cuisine, avec les restaurants O'Connor's Seafood et Fish Kitchen qui méritent le détour pour goûter aux pinces de crabe.

Bantry House, propriété du XVIIe siècle appartenant aux comtes de Bantry, est une demeure historique qui n'attend que d'être explorée. Les vues sur la baie de Bantry y sont extraordinaires et les balades dans le jardin tout aussi divines.

L'île aux jardins

Dans le port abrité de Glengarriff, dans la baie de Bantry, se situe la singulière île de Garinish. Il y a plus de 70 ans, un partenariat créatif entre la propriétaire de l'île et un architecte a permis de développer 15 hectares de sentiers et de luxuriants jardins arborés subtropicaux, ainsi qu'un jardin à colonnades d'inspiration italienne et un temple de style grec. Attardez-vous pour y puiser l'inspiration. D'autres l'on fait avant vous, tel le dramaturge irlandais George Bernard Shaw qui écrivit à cet endroit une grande partie de sa pièce intitulée Sainte Jeanne.

Isolement absolu

La péninsule de Mizen se situe sur un affleurement escarpé où l'on trouve l'une des plus jolies plages d'Irlande : Barleycove. La longue étendue de sable, qui arbore le pavillon bleu, est encadrée par des promontoires verdoyants qui s'avancent vers l'océan. La péninsule de Sheep's Head offre quant à elle un paradis pour les pêcheurs. Jonny Lucey, qui habite la région, raconte : « Le littoral du coin est si fantastique que vous rentrerez avec une belle prise de maquereaux. »

Envie d'aventure ?

Optez pour l'île de Cape Clear à la voile, une excursion autour du spectaculaire phare de Fastnet ou l'observation de baleines (rorqual commun et baleine de Minke). La traversée vers l'île de Dursey sur l'unique téléphérique d'Irlande réserve un spectacle de haut vol, rien que pour le panorama. Enfin, la visite du château de Dún na Séad du XIIIe siècle, à Baltimore, vous révèlera l'histoire d'une attaque de pirates perpétrée au XVIIe siècle (événement connu sous le nom de Sac de Baltimore) où plus de 100 personnes furent capturées.

Nous sommes dans l'ouest sauvage après tout.

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