Mythes et légendes d'Irlande

« En Irlande, il y a une histoire derrière chaque champ, un mythe derrière chaque montagne, une légende au détour d'une rivière. Vous comprenez pourquoi la tradition orale est un art national en Irlande... »

Children of Lir sculpture, Ballycastle
Children of Lir sculpture, Ballycastle

Voici les termes mêmes de Frank Delaney, romancier, animateur et journaliste. Et il sait de quoi il parle. Élu « l'homme le plus éloquent au monde » par la National Public Radio des États-Unis, Frank est aussi l'auteur de The Last Storyteller (le dernier conteur) et a dédié toute sa vie à la littérature.

Il n'est pas le seul. L'Irlande a plus d'un conteur dans son sac : James Joyce, Oscar Wilde, Bram Stoker, C.S. Lewis, Joseph O'Connor, Maeve Binchy, Seamus Heaney et Bernard McLaverty ne sont que quelques exemples récents. Mais il faut remonter bien plus loin pour comprendre comment nos mythes et légendes se sont transmis de génération en génération.

Nos formidables histoires n'ont heureusement pas uniquement été transmises par oral et ont été couchées sur le papier pour nous permettre de méditer sur leurs enseignements, bien des siècles plus tard. D'anciens ouvrages, comme le Livre de Ballymote conservé à l'Académie royale d'Irlande à Dublin, et le Livre de Leinster, exposé à la bibliothèque de l'université du Trinity College de Dublin, contiennent les plus anciennes traces écrites de certains mythes irlandais.

Voici quelques contes ancrés dans l'imaginaire collectif…

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De petites créatures

Les leprechauns sont certainement les icônes de l'Irlande des mythes. Vous savez, ce sont ces petites créatures espiègles coiffées d'élégants chapeaux verts, qui cachent de l'or au pied des arcs-en-ciel. Tom O'Rahilly, conservateur au Musée du Leprechaun de Dublin, partage avec nous leurs « petits » secrets.

« Les leprechauns sont présents en Irlande depuis des milliers d'années, comme en atteste la première trace de leur observation au VIIIe siècle. Mais ce qui peut surprendre, c'est qu'il existe également des leprechauns « femmes ». Grâce à leur métier de cordonniers des fées, les leprechauns ont amassé une grande quantité d'argent. »

Les Enfants du Roi Lir

Sur une pelouse du front de mer de Ballycastle, dans le comté d'Antrim, quatre cygnes sont représentés dans les airs, en plein vol. Mais la statue, d'un blanc immaculé, n'illustre pas n'importe quels cygnes. Ce sont les enfants de Lir – quatre frères et sœurs changés en volatiles par une belle-mère jalouse. L'histoire raconte que la fratrie a passé 300 ans à Lough Derravaragh dans le comté de Westmeath et sur l'île d'Inisglora, au large de la côte de Mayo.

Ils trouvèrent aussi refuge en face de là où est implantée leur statue : dans la somptueuse île de Rathlin du comté d'Antrim. La fin de l'histoire diffère selon les récits, mais tous s'accordent pour dire que c'est à l'île de Rathlin que les cygnes retrouvèrent forme humaine et périrent de vieillesse.

Cú Chulainn et Ferdia

Qu'y a-t-il dans un nom ? Beaucoup, pour ce qui est d'Ardee, dans le comté de Louth. La ville, qui peut se traduire par « le gué de Ferdia », et le fleuve Dee ont été le théâtre de la plus grande bataille du folklore irlandais. Ferdia est un guerrier de Connacht envoyé au fleuve par le couple royal pour combattre le puissant Cú Chulainn.

Oui mais voilà, Ferdia et Cú Chulainn sont frères de lait. Meilleurs amis. Ils combattent pendant trois jours, et pansent leurs plaies à la nuit tombée. Une statue laisse présager la fin de l'histoire sur un pont du fleuve Dee. Le corps de Ferdia repose dans les bras de Cú Chulainn. C'est peut-être de la mythologie, mais cela ne veut pas dire que la force symbolique de l'histoire s'arrête là.

Il y a une leçon à en tirer. La mythologie irlandaise ne nie pas la tristesse. Elle ne recule pas devant la tragédie.

Les légendes ont beau appartenir au domaine de l'imagination, les sentiments sont authentiques. Tout comme les lieux. C'est peut-être ce qui rend ces histoires si fascinantes. Il est probablement inutile de le préciser, mais ces trois contes ne sont qu'un infime exemple de nos mythes et légendes…

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