Hockey sur glace aux WPFG

Les équipes de hockey sur glace vont chercher la gloire en août prochain, mais ce n'est pas la Coupe Stanley qu'elles ont dans leur viseur…

Au lieu de cela, elles vont tenter de marquer des buts aux Jeux Mondiaux des Policiers et Pompiers 2013 (WPFG) qui se dérouleront à Belfast, en Irlande du Nord. Et la discipline semble être l'une des reines de la programmation.

Le hockey sur glace connaît une très grande popularité en Irlande du Nord grâce à son unique équipe professionnelle : les Belfast Giants. On peut désormais compter sur les NI Tridents – la toute première équipe sportive de l'île réunissant les services d'urgence de l'Irlande – qui feront de leur mieux devant le public local aux WPFG. Ils devront cependant affronter une concurrence féroce. Beni McAllister, l'entraîneur de l'équipe des NI Tridents, confie qu'aux WPFG 2013 « l'essentiel est de participer », et que ces jeux sont l'occasion de voir des joueurs de premier ordre en action.

Du sur-mesure pour les héros sportifs irlandais

L'Américain Gerry Britt, un passionné de hockey sur glace habitué des voyages en Irlande, s'est intéressé à ce phénomène en pleine croissance : « Je me souviens avoir été très surpris la première fois que j'ai entendu parler des Belfast Giants. Les Irlandais jouent au hockey ? Vraiment ? » En dépit de cela, il ne doute pas des chances des Tridents : « l'île est géographiquement bien placée pour concourir contre bon nombre de pays habitués à la glace. Taille, force, ténacité, athlétisme, intelligence et agressivité sont autant de qualités pour le hockey sur glace. C'est un sport fait sur-mesure pour les Irlandais. »

Le patrimoine irlandais du hockey

Cela fait des années que l'on compte des joueurs irlandais dans le hockey, fait remarquer Gerry. « Boston et New York, notamment, ont une grande tradition de joueurs irlando-américains très appréciés du public et la discipline sportive a toujours été populaire là-bas parmi les petits citadins d'origine irlandaise. »

Les New York Rangers, par exemple, comptent dans leurs rangs McDonagh, Callahan et Boyle, tandis que la LNH (Ligue nationale de hockey) a même dressé la liste des 10 meilleurs joueurs de la LNH d'origine irlandaise. Un natif de Belfast nommé Owen Nolan a d'ailleurs joué 18 saisons pour la LNH et semble prêt à en boucler une de plus.

Et attention, il ne faut pas avoir froid aux yeux pour pratiquer ce sport. Gerry nous résume la situation : « Le hockey, c'est en quelque sorte du hurling sur glace : tout le monde court après le palet sur des patins aux lames aiguisées comme des rasoirs, en se frappant au passage aussi fort que possible, et en décochant des tirs qui peuvent atteindre plus de 170 km/h. »

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En ouverture

En raison de sa popularité, le tournoi de hockey sur glace commencera avant même le lancement officiel des Jeux Mondiaux des Policiers et Pompiers 2013. L'événement aura lieu du 25 juillet au 9 août à l'Odyssey Arena, berceau des Belfast Giants et au Dundonald International Ice Bowl. On attend environ 96 équipes qui concourront dans six catégories – Libre 1, Libre 2, + de 35 ans, + de 45 ans, Femmes et Novices. Chaque équipe jouera au moins quatre matchs, avant les demi-finales et la finale de leur catégorie.

Les New-Yorkais pourraient donner pas mal de fil à retordre aux NI Tridents. Gerry confie : « Le NYPD et le NYFD (respectivement la police et les pompiers de New York) sont les plus redoutables équipes de hockey amateur aux États-Unis et prennent beaucoup de fierté à se battre l'une contre l'autre. »

Mais notre nouvelle équipe d'Irlande du Nord pourra bien entendu compter sur la chance irlandaise ! Pour savoir si l'équipe de Beni sortira vainqueur, il faut toutefois encore attendre. Dans tous les cas, le spectacle s'annonce grandiose. Alors, serez-vous présent ?

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