Églises, abbayes et cathédrales

Pas besoin de chercher bien loin en Irlande pour trouver un édifice religieux marqué par l'histoire et le mystère.

Une telle abondance n'est en rien surprenante de la part d'un pays ayant été, des siècles durant, un bastion du christianisme en Europe. Depuis qu'un dénommé Patrick cueillit un brin de trèfle et bannit les serpents du territoire, la religion a prospéré à travers l'île. Des saints pionniers comme Brigid, Kevin et Comgall ont suivi, fondant des monastères de réputation internationale.

À travers les siècles, malgré les vagues d'interruption vikings, normandes et cromwelliennes, les abbayes, églises et cathédrales d'Irlande se sont multipliées, nous laissant au passage un riche patrimoine. Le problème n'est pas de choisir quel lieu visiter, mais de décider quels endroits laisser de côté.

Les cathédrales d'Irlande : une classe à part

C'est à Armagh que St Patrick fonda son église, et là-bas, les visiteurs ne trouveront pas une, mais bien deux cathédrales qui portent son nom. Comment cela se fait-il ? La ville est en fait le principal siège des églises catholiques et protestantes de l'Irlande, qui ont toutes deux baptisé leur cathédrale en l'honneur du saint patron de l'île.

Christ Church est la plus ancienne cathédrale de Dublin. Fondé en 1036, cet édifice majestueux abrite l'un des plus beaux chœurs d'Irlande, une salle des archives possédant l'une des collections les plus importantes du pays, ainsi qu'une crypte qui serait la plus ancienne structure de la ville… Sans oublier un chat et une souris momifiés, surnommés Tom et Jerry.

À seulement cinq minutes de là se trouve la cathédrale St Patrick où Jonathan Swift, auteur des Voyages de Gulliver, fut doyen. Tout comme les visiteurs actuels, il y a sans doute admiré les arcs-boutants, les jardins bien entretenus et les drapeaux héraldiques qui décorent son immense intérieur.

Les abbayes d'Irlande : une ambiance ancestrale

L'architecture cistercienne se classe parmi les plus belles d'Europe. L'abbaye de Mellifont dans le comté de Louth, premier monastère cistercien construit en Irlande, en est la preuve et réserve bien d'autres surprises. Celle qui a servi de modèle à la construction de toutes les abbayes de l'ordre sur l'île est aujourd'hui en ruine, mais conserve son pouvoir évocateur. Observez le lavatorium octogonal… Pouvez-vous imaginer les moines s'y laver les mains avant leur repas ?

L'abbaye de Jerpoint, ouvrage du XIIe siècle situé près du charmant village de Thomastown dans le comté de Kilkenny, est un autre joyau cistercien. Ses ruines regorgent de curiosités à explorer, notamment une tour, une église avec ses détails d'art roman, et un cloître dont l'arcade présente des sculptures uniques.

Et ne ratez pas l'abbaye de Bangor, dans le comté de Down. Fondée en 558 après J.-C. par St Comgall, elle a autrefois hébergé près de 3 000 moines. Son cimetière regorge de pierres tombales intéressantes, notamment celle de John Edward Simpson, un assistant-chirurgien de la région employé sur le Titanic.

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Les églises d'Irlande : des havres de paix

Vous recherchez des églises méconnues qui valent le détour ? Ne manquez pas l'église de Whitefriar à Dublin, où des reliques de St Valentin sont conservées dans une petite boîte en bois scellée à la cire. Tous les ans, le 14 février, le reliquaire est béni en compagnie de nombreuses alliances et bagues de fiançailles.

À environ 3 km de Downpatrick, vous pourrez boucler la boucle à l'église de Saul, réplique de la première église de St Patrick en Irlande. Ou, que diriez-vous de visiter le campus de l'université de Maynooth ? Vous pourrez ainsi faire d'une pierre deux coups : voir l'église de St Patrick's College, dessinée par Pugin, maître du style néogothique, et la chapelle de la faculté qui possède le plus grand chœur au monde.

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