Paseando con los lugareños

Con sus desgastadas botas de senderismo siempre a mano, Vanessa Harriss suele armar mucho revuelo cuando habla de la "magia pura, espontánea y sin pretensiones" de un festival de senderismo irlandés

¿Vacaciones de senderismo? ¡Sí! ¿Senderismo guiado? ¡Claro! ¿Incluso sostener un mapa del revés y fruncir el ceño hacia el cielo? ¿Por qué no? Para mí, todo esto es terreno familiar. ¿Pero festivales de senderismo (un largo fin de semana caminando y hablando con lugareños y otros caminantes, para después pasar la velada en un pub con estos nuevos amigos)? Eso era completamente nuevo para mis botas. Pero sólo con imaginarlo ya me apetecía atarme los cordones y ponerme en marcha.

Un festival para todas las condiciones físicas
Cuesta imaginar un concepto que sea más apropiado para Irlanda, con una campiña lo suficientemente salvaje como para que el caminante se sienta recompensado y lo suficientemente accesible como para que se pueda tener una buena conversación al mismo tiempo. Charlar con extraños es un pasatiempo nacional y los pubs son la envidia del mundo entero. A pesar de ser una evolución natural, el concepto sólo se ha instalado en Irlanda en los últimos 20 años. ¡Pero vaya si ha crecido! Ahora hay entre 30 y 40 festivales de senderismo a lo largo y ancho de toda Irlanda, con diferentes extensiones pero para todo tipo de condiciones físicas.

Así nació la idea

El más antiguo, el Festival Internacional de Ballyhoura, con base en Kilfinane, en el Condado de Limerick, es también el más grande. La idea, según Jim Flynn del club de senderismo Ballyhoura Bears, llegó durante una caminata en 1994, que seguía el camino de retirada que emprendió el lord gaélico O'Sullivan Beare, que en 1602 atravesó Ballyhoura. "Los caminantes locales invitaron a otros grupos de senderistas, y nació la idea de un festival. Ahora abarca todo el primer fin de semana festivo de mayo y atrae visitantes desde cada rincón del planeta. Este año tuvimos aproximadamente 700 caminantes, de 26 países distintos", dice Jim Flynn con un toque de orgullo.

Grandes fans
Christopher Somerville, autor y corresponsal de senderismo para el periódico británico The Times, es un gran, gran fan del festival, que describe como: "uno de los tesoros del senderismo irlandés," además de aplaudir a los Ballyhoura Bears por su: "bien merecida reputación de saber combinar el senderismo y craic [diversión] dando un resultado delicioso." Algo estarán haciendo bien: "Yo diría que para la mitad de los visitantes no es la primera vez que participan en el festival", sonríe Jim.

Un festival especial

Cubriendo un terreno muy distinto del que están acostumbradas mis botas de senderismo, el Festival Internacional de Senderismo de Mourne, en junio, junta largas caminatas, una ruta de alta montaña y una turbera de bajo nivel. Un tipo de paisaje "que es precioso a pie porque lo puedes ver. Es algo que, sencillamente, no puedes apreciar desde el coche," dice Bernie Bogue de los Cooneen Ramblers en el este de Fermanagh. Ian Reid, que lleva cinco años viajando desde Cardiff para participar en el festival, dice: "en parte es el esplendor de las Mourne y la época del año que lo hacen algo especial, pero también es por los demás caminantes. Yo le daría un 10 en cuanto a camaradería y diversión."

La belleza de Cork occidental

La versión de Cork occidental, que se celebra alrededor de Baltimore, se anuncia a sí misma como el Walking Talking Festival (el festival de caminar y de hablar) y también tiene sus propios fans... que llegan hasta de las antípodas: Richard Tulloch, que escribe para el Sydney Morning Herald, cuenta que su guía le regaló "historias que a veces eran divertidas, pero que solían ser más bien trágicas y que están esculpidas en este paisaje". Cuando se detuvieron en una granja para comer un helado casero, el anciano granjero "repentinamente se arrancó a cantar, voz en grito", canciones a los caminantes que contaban historias de la hambruna. "¡Magia pura, espontánea y sin pretensiones!"

Parece que ha dado en el clavo. Ahora: ¿dónde están mis botas?